Ciencias

La misión Juno de la NASA a Júpiter de mil millones de dólares marca 10 años: vea sus mejores imágenes

¿Cuál es tu misión de exploración espacial favorita de la NASA? ¿El rover Perseverance en Marte? ¿Sondas Voyager de la década de 1970? O tal vez sea Juno, la nave espacial de energía solar más lejana de la humanidad en Júpiter, que ahora marca una década desde su lanzamiento.

En ese momento, reveló mucho no solo sobre Júpiter, sino también sobre sus lunas e incluso sobre la naturaleza de algunos la luz visible más delicada de la Tierra.

Después de su lanzamiento en Florida el 5 de agosto de 2011, el satélite de tres puntas viajó 994 millones de millas, pero inicialmente no fue a ninguna parte, volviendo a la Tierra dos años más tarde en busca de una importante “asistencia gravitacional” para llevarlo a Júpiter.

Llegó al “Rey de los Planetas” el 4 de julio de 2016 y desde entonces ha realizado 35 órbitas.

¿Qué hizo a Juno tan diferente de otras sondas que la fotografiaron, incluyendo Pionero 10 y Pionero 11, Voyager 1 y Voyager 2, a Orbitador de Galileo y Sonda Galileo, Ulises y Cassini– No es solo que es la primera misión espacial en operar una nave espacial alimentada por energía solar en Júpiter.

También tiene una peculiar órbita elíptica que lo aleja de Júpiter solo para girar a solo 2.600 millas de la parte superior de sus nubes en los polos del planeta. Por lo tanto, también es la primera misión espacial en orbitar un planeta exterior de polo a polo.

Los instrumentos científicos de Juno están diseñados para examinar el campo magnético de Júpiter, y el generador de imágenes JunoCam solo se colocó en la misión como una ocurrencia tardía. Sin embargo, gracias a un ejército de ciudadanos científicos voluntarios, sus increíbles imágenes fueron sin duda el punto culminante de la misión.

Las imágenes en color de dos megapíxeles de 1600 x 1200 píxeles que envía a la Tierra a través de la Red del Espacio Profundo de la NASA en las horas y días posteriores a cada perijove (vuelo polar) son las imágenes de mayor resolución de Júpiter en la historia.

Operando en el corazón de los intensos cinturones de radiación de Júpiter, Juno tiene una bóveda de radiación de titanio a bordo para proteger los instrumentos científicos más sensibles de la nave espacial.

Sus imágenes incluyen la famosa “Gran Mancha Roja”, cúmulos de tormentas y ciclones del tamaño de la Tierra, detalles de su Polo Norte, sus nubes, algunas de sus lunas e incluso sus delicadas auroras.

Sus descubrimientos científicos han sido increíbles, con sus mayores éxitos incluida la detección de rayos en las nubes de Júpiter, encontrar agua abundante cerca del ecuador del planeta y el causa de las auroras de rayos X de Júpiter.

Juno ha completado su misión principal de cinco años de inspeccionar el planeta gigante, pero recientemente ha recibido una extensión de 42 órbitas que te llevarán al menos hasta septiembre de 2025.

Uno de los primeros “extras” de su misión extendida fue ajustar su órbita para volar sobre Ganímedes en junio de 2021, la luna más grande de Júpiter que es más grande que el planeta Mercurio.

Voló más cerca de Ganímedes que cualquier otra nave espacial en más de 20 años, revelando regiones claras y oscuras, y su cráter Tros.

Desde entonces, el paso elevado se ha convertido en un video cautivador del “capitán de la nave estelar”.

La atracción gravitacional de Ganímedes afectó la órbita de Juno, que ahora se reducirá de 53 a 43 días. Ahora, visitará Europa en 2022 e Io en 2023 y 2024, además de explorar los anillos débiles alrededor de Júpiter.

“Desde su primera órbita en 2016, Juno ha hecho una revelación tras otra sobre el funcionamiento interno de este gigante gaseoso”, dijo el investigador principal Scott Bolton del Southwest Research Institute en San Antonio.

“Con la misión extendida, responderemos preguntas fundamentales que surgieron durante la misión principal de Juno a medida que avanzamos más allá del planeta para explorar el sistema de anillos de Júpiter y los satélites galileanos”.

Deseándote cielos despejados y ojos muy abiertos.

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Prudencia Febo

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