Ciencias

El cementerio más antiguo conocido del mundo no fue creado por nuestra especie: ScienceAlert

Paleontólogos en Sudáfrica dicen que han encontrado el cementerio más antiguo conocido en el mundo, que contiene los restos de un pariente lejano y de cerebro pequeño de humanos que alguna vez se pensó que eran incapaces de comportamientos complejos.

Dirigidos por el renombrado paleoantropólogo Lee Berger, los investigadores dijeron que en 2023 descubrieron varios especímenes de homo naledi – un homínido de la Edad de Piedra trepador de árboles – enterrado a unos 30 metros (100 pies) de profundidad en un sistema de cuevas en la Cuna de la Humanidad, un sitio declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, cerca de Johannesburgo.

«Estos son los entierros más antiguos jamás registrados en el registro de homínidos, anteriores a la evidencia de Homo sapiens entierros durante al menos 100.000 años», afirman los científicos el escribio en una serie de artículos preimpresos publicados en es vida.​

Los hallazgos desafían la comprensión actual de la evolución humana, ya que normalmente se afirma que el desarrollo de cerebros más grandes permitió actividades complejas que «crean significado», como enterrar a los muertos.

Las tumbas más antiguas descubiertas anteriormente, encontradas en Oriente Medio y África, contenían los restos de Homo sapiens – y tenían alrededor de 100.000 años.

Los encontrados en Sudáfrica por Berger, cuyos anuncios anteriores fueron controvertidos, y sus colegas investigadores, se remontan al menos al año 200.000 a.C.

Fundamentalmente, también pertenecen a homo nalediuna especie temprana en el cruce entre los simios y los humanos modernos, que tenía cerebros del tamaño de naranjas y medía alrededor de 1,5 metros (cinco pies) de altura.

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Con dedos de manos y pies curvados, manos y pies empuñando herramientas hechas para caminar, la especie descubierta por Berger ya había derribado la noción de que nuestro camino evolutivo era una línea recta.

homo naledi se llama «Estrella naciente«sistema de cuevas donde se encontraron los primeros huesos en 2013.

El paleontólogo Lou Berger en el sistema de cuevas 'Rising Star' de Sudáfrica, donde homo naledi se encontraron restos. (Luca Sola/AFP)

Los entierros ovalados en el centro de los nuevos estudios también se encontraron allí durante las excavaciones que comenzaron en 2018.

Los agujeros, que según los investigadores sugieren que la evidencia fue cavados deliberadamente y luego rellenados para cubrir los cuerpos, contienen al menos cinco individuos.

«Estos hallazgos muestran que las prácticas mortuorias no se limitaron al H. sapiens u otros homínidos de cerebro grande», dijeron los investigadores.

El lugar del entierro no es la única señal de que homo naledi era capaz de tener un comportamiento emocional y cognitivo complejo, agregaron.

Tamaño del cerebro

También se encontraron grabados con formas geométricas, incluida una «figura de hashtag» aproximada, en las superficies aparentemente alisadas a propósito de un pilar de una cueva cercana.

«Esto significaría no sólo que los humanos no son los únicos que desarrollan prácticas simbólicas, sino que es posible que ni siquiera hayan inventado tales comportamientos», dijo Berger a la AFP en una entrevista.

Es probable que tales declaraciones enojen a algunos en el mundo de la paleontología, donde el hombre de 57 años ha enfrentado anteriormente acusaciones de falta de rigor científico y de sacar conclusiones precipitadas.

Muchos se negaron cuando, en 2015, Berger, cuyos hallazgos anteriores habían obtenido el apoyo de Geografía Nacionalplanteó por primera vez la idea de que homo naledi era capaz de hacer más de lo que sugería el tamaño de su cabeza.

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«Esto fue demasiado para los científicos en ese momento. Creemos que todo está relacionado con este gran cerebro», dijo.

«Estamos a punto de decirle al mundo que eso no es cierto».

Cráneo de Homo Naledi
el cráneo de homo naledi encontrado en Sudáfrica (Luca Sola/AFP)

Aunque requieren un análisis más profundo, los hallazgos «alteran nuestra comprensión de la evolución humana», escribieron los investigadores.

«El entierro, la creación de significado e incluso el 'arte' podrían tener una historia mucho más complicada, dinámica y no humana de lo que pensábamos anteriormente». él dijo Agustín Fuentes, profesora de antropología de la Universidad de Princeton, coautora de los estudios.

Carol Ward, antropóloga de la Universidad de Missouri que no participó en la investigación, dijo que «estos hallazgos, si se confirman, tendrían una importancia potencial considerable».

«Estoy deseando saber cómo la disposición de los restos excluye otras explicaciones posibles distintas del entierro intencionado, y ver los resultados después de que hayan sido examinados por una revisión por pares», dijo a la AFP.

Ward también destacó que el documento reconocía que no se podía descartar que las marcas en las paredes pudieran haber sido hechas por homínidos posteriores.

© Agencia France-Presse

Una versión anterior de este artículo se publicó en junio de 2023..

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