Ciencias

La verdad sobre las ballenas y el cambio climático

Contrariamente a algunas expectativas esperanzadoras, un nuevo estudio de la Universidad de Griffith y un equipo global de investigadores concluye que las ballenas contribuyen mínimamente a la captura de carbono atmosférico y, por lo tanto, no pueden influir significativamente en el curso del cambio climático.

Un estudio reciente de la Universidad de Griffith y un equipo de investigadores globales encontró que la contribución de las ballenas a la captura de carbono es mínima e insuficiente para alterar significativamente el curso del cambio climático. Esto desacredita las narrativas de los medios que pintan a las ballenas como «ingenieros climáticos» y enfatiza la necesidad de una protección a gran escala de los entornos marinos y cambios de comportamiento urgentes para abordar el cambio climático de manera efectiva.

¿Las ballenas aumentan la eliminación de carbono de la atmósfera?

A pesar de algunas esperanzas de que este sea el caso, un nuevo estudio dirigido por la Universidad de Griffith y un equipo de investigadores globales encuentra que la cantidad potencial de captura de carbono por parte de las ballenas es demasiado pequeña para alterar significativamente el curso del cambio climático.

El científico marino Dr. Olaf Meynecke y el equipo del Programa de Investigación de Ballenas y Clima dirigido por Griffith, incluidos el profesor Brendan Mackey y el Dr. escamas.

El equipo descubrió que la cantidad potencialmente secuestrada por las ballenas era demasiado pequeña para afectar significativamente la trayectoria del cambio climático.

antena ballena jorobada

Joroba desde arriba. Crédito: Olaf Meynecke

«Nuestro estudio respalda que las ballenas son importantes para el ecosistema marino, pero su contribución al flujo global de carbono es demasiado pequeña para reducir efectivamente el carbono atmosférico», dijo el Dr. Meynecke.

“Si bien a nuestro grupo de investigación le gusta mucho resaltar lo contrario para beneficiar la conservación de las ballenas y tal vez algún día usar créditos de carbono para apoyar la investigación, el debate está equivocado y genera falsas esperanzas.

“Esto contrasta con los medios de comunicación que perpetúan a las ballenas como ingenieros climáticos.

“Poner falsas esperanzas en la capacidad del carismático[{» attribute=»»>species to be climate engineers may act to further delay the urgent behavioral change needed to avert catastrophic climate change impacts, which can, in turn, have indirect consequences for the recovery of whale populations.”

The ocean carbon cycle is a major driver of the world’s climate and further investigation on existing gaps in whale ecology will help clarify their contribution to it, stressed the team.

There are other potential pathways in which whales can contribute to carbon capture: through their biomass in which carbon is kept for decades (depending on their life span); and when a whale dies by falling to the ocean floor where it may eventually be covered by sediment.

And while whales were vital to the healthy functioning of marine ecosystems, Dr. Meynecke said overstating their ability to prevent or counterbalance human-induced changes in global carbon budgets may unintentionally redirect attention from well-established methods of reducing greenhouse gases.

“Previous estimations neglect the scale in which carbon sequestration occurred both temporally and spatially. Some of the pathways suggested for carbon sequestration such as whale falls (when whales die and sink to the ocean floor but retain carbon for decades) also underestimate the breathing of whales.

“We think it is important to acknowledge that there are other values of whales that are more relevant to drive their conservation than carbon capture.

“Large-scale protection of marine environments including the habitats of whales will build resilience and assist with natural carbon capture at a global scale.”

The research has been published in Frontiers in Marine Science, Marine Megafauna.

Reference: “Do whales really increase the oceanic removal of atmospheric carbon?” 4 June 2023, Frontiers in Marine Science.
DOI: 10.3389/fmars.2023.1117409

This research was assisted by funding the Whales and Climate Research Program.

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Prudencia Febo

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