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La misión de carga de SpaceX aterrizó para investigar una posible fuga de combustible – Spaceflight Now

Una nave de carga SpaceX Dragon se acerca a la Estación Espacial Internacional el 30 de agosto de 2021. Crédito: NASA

SpaceX pospuso el lanzamiento planificado de esta semana de una misión de carga Dragon a la Estación Espacial Internacional para investigar una posible fuga detectada mientras alimentaba la nave espacial en Cabo Cañaveral.

La nave espacial Dragon estaba programada para ser lanzada el viernes por la mañana desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida. Las autoridades no han fijado una nueva fecha de lanzamiento para la misión de reabastecimiento de SpaceX, pero un portavoz de la NASA confirmó que no sería ni el viernes ni el sábado.

SpaceX detectó «lecturas elevadas de vapor» de monometilhidrazina, o MMH, combustible en una «región aislada» del sistema de propulsión de la nave espacial Dragon durante la carga de propulsor antes del lanzamiento de esta semana, dijo la NASA en un comunicado.

Alimentar la nave espacial Dragon es uno de los pasos finales para preparar la cápsula para el vuelo y, por lo general, ocurre justo antes de que SpaceX mueva la nave espacial a la plataforma de lanzamiento para la integración con su cohete Falcon 9.

La nave espacial Dragon tiene tanques de refuerzo que contienen combustible de hidracina y oxidante de tetróxido de nitrógeno. Los dos propulsores se encienden al contacto entre sí, proporcionando un impulso a los propulsores Draco de la nave de carga que se utilizan para las maniobras en órbita.

Cada nave espacial Dragon tiene 16 propulsores Draco, pequeños motores de cohetes que generan alrededor de 90 libras de empuje. Los motores Draco se utilizan para quemar el ajuste de la órbita y controlar el acercamiento de la nave espacial a la estación espacial, luego se encienden al final de la misión para quemar la órbita y guiar la cápsula de regreso a la atmósfera para reingresar y bucear.

El equipo de procesamiento terrestre de SpaceX, que trabaja en las instalaciones de actualización de Dragon en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, descargó combustible y oxidante del área de la nave espacial con lecturas elevadas de vapor de hidracina, dijo la NASA.

Varias fuentes le dijeron a Spaceflight Now que una fuga de combustible de hidracina podría ser la culpable, pero la NASA dijo que la fuente del vapor aún no se ha identificado.

«Una vez que se identifique la fuente exacta de las lecturas elevadas y se determine la causa, los equipos conjuntos de la NASA y SpaceX determinarán y anunciarán una nueva fecha de lanzamiento», dijo la NASA en un comunicado.

La nave espacial Dragon designada para la próxima misión de carga se designa como C208 en la flota de cápsulas reutilizables de SpaceX. La nave espacial ha volado a la estación espacial dos veces antes, la más reciente en una misión de reabastecimiento que duró 32 días en agosto y septiembre.

La próxima misión de reabastecimiento de Dragon, conocida como CRS-25, será el vuelo de carga número 25 de SpaceX a la estación espacial bajo contrato con la NASA.

La cápsula Dragon de la misión CRS-25 entregará más de 4500 libras de alimentos, suministros y experimentos al laboratorio de investigación en órbita.

La nave espacial también transportará un instrumento de ciencias de la Tierra a la estación para monitorear la composición mineral de las partículas de polvo en las regiones desérticas de todo el mundo. Desarrollado en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, la Investigación de la Fuente de Polvo Mineral de la Superficie de la Tierra, o EMIT, el instrumento ya está atrapado dentro del maletero sin presión de la nave espacial Dragon para el viaje a la estación espacial.

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El instrumento EMIT se sacará del maletero del Dragón utilizando el brazo robótico de la estación espacial y luego se montará en una plataforma experimental fuera del complejo. Los datos recopilados por el instrumento ayudarán a los científicos a aprender más sobre cómo el polvo que se levanta en la atmósfera de los desiertos afecta los ecosistemas de la Tierra y la salud humana.

Si bien el lanzamiento de la carga útil Dragon está en espera, SpaceX avanza con los planes para otro lanzamiento de Falcon 9 esta semana con el satélite de comunicaciones egipcio Nilesat 301. Nilesat 301 está programado para despegar el miércoles desde Cabo Cañaveral durante una ventana de lanzamiento abierta a las 5: 16:00 EDT (2104 GMT).

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Prudencia Febo

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