Ciencias

'Arañas de hielo' en la estrella de Marte en fotografías de naves espaciales

“Señales de arañas de Marte” es el título pegadizo de un anuncio de la Agencia Espacial Europea. ESA compartida una imagen de formaciones oscuras en la superficie del planeta rojo, pero no son arañas reales. La ESA hacía referencia a David Bowie al resaltar algunas características inusuales encontradas en Marte.

La sonda Mars Express de la ESA capturó la imagen a finales de febrero. La imagen revela una zona de Marte conocida como Ciudad Inca, donde crestas geométricas destacan del paisaje circundante. Mars Express detectó terreno araneiforme (parecido a una araña) en la región. El nombre «arañas» para las formaciones oscuras es a la vez exacto y fantasioso. Reciben su nombre por su apariencia y no porque sean auténticos arácnidos. Los científicos aún no han encontrado evidencia de vida pasada o presente en Marte, aunque la NASA espera eventualmente responder esa pregunta con la ayuda de la misión del rover Perseverance.

Las arañas están relacionadas con los cambios estacionales en Marte. Durante el invierno se acumulan capas de dióxido de carbono en la superficie. La primavera trae más sol. «La luz solar hace que el hielo de dióxido de carbono en la parte inferior de la capa se convierta en gas, que posteriormente se acumula y rompe las capas de hielo superpuestas», dijo la ESA en un comunicado del 24 de abril. El material oscuro sube a la superficie a medida que avanza, rompiendo capas de hielo de hasta un metro de espesor”.

El gas atraviesa el hielo como un géiser, luego el polvo oscuro se eleva y luego vuelve a caer a la superficie. «Este mismo proceso crea patrones característicos en forma de araña grabados debajo del hielo, por lo que estas manchas oscuras son una señal reveladora de que las arañas pueden estar acechando debajo», dijo la ESA.

La agencia incluyó una imagen de “arañas de hielo” de su ExoMars Trace Gas Orbiter que muestra una vista clara de las formaciones en otra región cercana a la Ciudad Inca. Parecen una pizca de confeti oscuro en la superficie.

La Ciudad Inca ha sido objeto de fascinación durante décadas. El nombre formal del área es Angustus Labyrinthus. Los investigadores le dieron el sobrenombre de Ciudad Inca después de que fue fotografiada por la misión Mariner 9 de la NASA en 1972. “Se cree que las crestas lineales se formaron por fuerzas volcánicas y tectónicas, donde el magma llenó las fracturas subterráneas y luego la erosión reveló el material magmático”. dijo la NASA en 2021.

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Mars Express es una misión de larga duración lanzada en 2003 para estudiar la atmósfera y la geología del planeta rojo mientras busca rastros de agua. Fue la primera misión europea a Marte. La vista de la Ciudad Inca se debe a la cámara estéreo de alta resolución de la nave espacial. Mars Express alcanzó recientemente el hito de la órbita de 25.000 y su equipo Celebre con una vista épica de volcanes, nubes y la luna con forma de papa, Fobos.

La estrella de rock David Bowie y su alter ego Ziggy Stardust siempre nos vendrán a la mente cuando una nave espacial capture arañas en Marte. Los Spiders from Mars fueron la banda de Bowie en los años 1970, al mismo tiempo que el Mariner 9 contemplaba por primera vez la ciudad inca. Nuestra comprensión de Marte (y sus estaciones, geología y terreno) ha avanzado mucho desde entonces. Las arañas muestran cómo el Planeta Rojo puede ser un lugar dinámico con cambios estacionales.

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Prudencia Febo

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