Ciencias

Un nuevo estudio indica que el Atlántico Norte está cerca de un «punto de inflexión»

Los hallazgos indican que antes de la Pequeña Edad de Hielo, el sistema climático del Atlántico Norte perdió resiliencia y se desestabilizó, lo que potencialmente lo obligó a «inclinarse» hacia un nuevo estado más frío.

Un estudio de la Pequeña Edad de Hielo revela nueva información sobre el sistema climático del Atlántico Norte.

Los científicos examinaron conchas de moluscos de siglos de antigüedad para determinar cómo el sistema climático del Atlántico Norte alcanzó un «punto de inflexión» antes de la Pequeña Edad de Hielo. La Pequeña Edad de Hielo, un período de enfriamiento regional que fue particularmente pronunciado en el Atlántico Norte, duró muchos siglos y llegó a su fin alrededor de 1850.

Una teoría de larga data sostiene que el enfriamiento inicial del período se mantuvo por «retroalimentación del hielo marino al océano»; a medida que el hielo marino se expandía, las corrientes oceánicas se ralentizaban, lo que a su vez ralentizaba el flujo de agua cálida procedente del sur.

O Universidad de Exeter llevó a cabo un nuevo estudio que examinó cómo el océano ha cambiado y ha respondido a los cambios externos en los últimos siglos utilizando las conchas de los moluscos quahog, que pueden sobrevivir durante varios cientos de años.

Almeja Quahog del océano

Almeja quahog del océano. Crédito: Paul Kay

Los resultados demuestran que el sistema climático del Atlántico Norte perdió resiliencia (la capacidad de recuperarse de los cambios externos) y se desestabilizó antes de la Pequeña Edad de Hielo, lo que puede haber causado que se «inclinara» hacia un nuevo estado más frío. Además, según los expertos, puede estar cerca un nuevo punto de inflexión en el Atlántico Norte, lo que tiene importantes consecuencias para el clima de la región.

El trabajo ayuda a nuestra comprensión de cómo y cuándo se activan los puntos de inflexión, lo cual es importante ya que los científicos han advertido que muchos puntos de inflexión podrían estar acercándose en todo el mundo debido al cambio climático causado por el hombre.

“Una forma de decir que un sistema se acerca a una transición repentina es que se vuelve lento para responder a las perturbaciones (cambios externos)”, dijo la autora principal Beatriz Arellano-Nava del Global Systems Institute en Exeter. «En otras palabras, un sistema pierde la capacidad de volver a su estado promedio y, en cambio, puede ‘inclinarse’ a un nuevo estado».

“En el caso del Atlántico Norte antes de la Pequeña Edad de Hielo, esta pérdida de resiliencia hizo que el sistema fuera vulnerable a cambios abruptos, lo que podría anunciar la transición a las condiciones de la Pequeña Edad de Hielo”, dijo el Dr. Paul Halloran, quien codirigió la investigación.

El nuevo estudio advierte que la vulnerabilidad del sistema del Atlántico Norte es un problema crítico en la actualidad, y un análisis reciente sugiere que se ha desestabilizado durante el siglo pasado y puede estar acercándose a un punto de inflexión.

«Nuestro último análisis sugiere que el sistema de corrientes oceánicas en el norte del Atlántico Norte puede estar en riesgo de volver a un punto de inflexión ahora debido al calentamiento global, lo que una vez más conduce a un cambio climático abrupto en Europa», dijo el profesor Tim Lenton, director de la Instituto de Sistemas Globales.

El análisis de conchas de mariscos se centró en los isótopos de oxígeno y carbono y el crecimiento de las conchas, todo lo cual se puede utilizar como medida de la variabilidad ambiental.

Referencia: “Desestabilización del Atlántico Norte Subpolar antes de la Pequeña Edad de Hielo” por Beatriz Arellano-Nava, Paul R. Halloran, Chris A. Boulton, James Scourse, Paul G. Butler, David J. Reynolds y Timothy M. Lenton, 25 agosto de 2022, DOI: 10.1038/s41467-022-32653-x

The study was funded by the European Union’s Horizon 2020 research and innovation program.

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Prudencia Febo

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