Ciencias

Telescopio Webb captura las galaxias más distantes jamás vistas

El Telescopio Espacial James Webb de la NASA ha revelado las galaxias más distantes jamás descubiertas, algunas de las cuales se remontan a solo 300 millones de años después de la creación del universo en el Big Bang, una época en la que el cosmos tenía solo el 2% de su edad actual.

Las galaxias primordiales fueron encontradas por un equipo internacional de científicos responsables del diseño de dos de los instrumentos de vanguardia de JWST. El primer instrumento, conocido como cámara de infrarrojo cercano (NIRCam), se encargó de observar una pequeña porción del cielo nocturno en la constelación de Fornax.

En el transcurso de 10 días, NIRCam observó la luz emitida por una población de casi 100 000 galaxias en un rango de nueve longitudes de onda infrarrojas. A partir de ese conjunto de datos, los astrónomos aislaron 250 de las galaxias más débiles y rojas y las enfocaron con otro de los instrumentos de JWST: el espectrógrafo de infrarrojo cercano (NIRSpec).

NIRSpec fue diseñado para recolectar la luz emitida por los cuerpos celestes y descomponerla en sus colores constituyentes. Este proceso crea gráficos en forma de arcoíris llamados espectros. Los astrónomos pueden analizar el espectro de una galaxia para averiguarlo todo, desde su composición elemental hasta el número de estrellas que contiene e incluso su distancia a la Tierra.

Esto último se hace midiendo un fenómeno conocido como corrimiento al rojo. La luz emitida por galaxias muy lejanas puede tardar miles de millones de años en llegar a nuestro planeta. Durante ese tiempo, las longitudes de onda de esta luz se estiran y se vuelven más largas, moviéndose lentamente hacia la parte «más roja» del espectro de luz.

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A medida que la luz viaja hacia la Tierra desde su fuente, inevitablemente atravesará vastas nubes de polvo y gas interestelar. Se sabe que estas nubes son buenas para absorber ciertas longitudes de onda de luz, mientras que permiten que otras pasen relativamente sin obstáculos. Esta interferencia crea un patrón distinto en el espectro del arco iris.

Un gráfico que muestra las ubicaciones de las galaxias y su corrimiento al rojo (Crédito: CIENCIA: NASA, ESA, CSA, Rolf A. Jansen (ASU), Jake Summers (ASU), Rosalia O'Brien (ASU), Rogier Windhorst (ASU), Aaron Robotham (UWA), Anton M. Koekemoer (STScI), Christopher Willmer (Universidad de Arizona), JWST PEARLS Team PROCESAMIENTO DE IMÁGENES: Rolf A. Jansen (ASU), Alyssa Pagan (STScI))

Un gráfico que muestra las ubicaciones de las galaxias y su corrimiento al rojo (Crédito: CIENCIA: NASA, ESA, CSA, Rolf A. Jansen (ASU), Jake Summers (ASU), Rosalia O’Brien (ASU), Rogier Windhorst (ASU), Aaron Robotham (UWA), Anton M. Koekemoer (STScI), Christopher Willmer (Universidad de Arizona), JWST PEARLS Team PROCESAMIENTO DE IMÁGENES: Rolf A. Jansen (ASU), Alyssa Pagan (STScI))

Los científicos pudieron determinar la edad y la lejanía de las galaxias distantes al observar cuánto se desplazaron los patrones en los espectros de sus posiciones esperadas como resultado del desplazamiento hacia el rojo.

Utilizando esta técnica, los científicos han descubierto cuatro galaxias extraordinariamente antiguas escondidas en los datos del JWST, que se cree que se formaron apenas 300 millones de años después de la creación del universo en el Big Bang. Eso los hace 100 millones de años más jóvenes que la galaxia más antigua descubierta por el Telescopio Espacial Hubble.

Esto significa que la luz detectada por el JWST dejó su fuente hace unos 13.400 millones de años, en un momento en que el universo tenía solo el 2% de su edad actual. La edad récord de las galaxias las hará invaluables para los científicos que intentan descubrir los secretos evolutivos del cosmos primitivo.

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«Es difícil comprender las galaxias sin comprender los primeros períodos de su desarrollo», explicó el astrónomo Sandro Tacchella de la Universidad de Cambridge, coautor de un estudio que describe los resultados (a través de la universidad de arizona🇧🇷 «Al igual que con los humanos, mucho de lo que sucede después depende del impacto de estas primeras generaciones de estrellas».

«Muchas preguntas sobre las galaxias han estado esperando la oportunidad transformadora de Webb, y estamos encantados de poder desempeñar un papel en la revelación de esta historia».

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Crédito de la imagen: Northrop Grumman🇧🇷

Anthony es un colaborador independiente que cubre noticias de ciencia y videojuegos para IGN. Tiene más de ocho años de experiencia cubriendo desarrollos innovadores en varios campos científicos y absolutamente ningún tiempo para sus travesuras. Síguelo en Twitter @BeardConGamer

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