Ciencias

¿Qué tamaño tienen los satélites Starlink para los astrónomos?

Starlink es una constelación de satélites desarrollada por Space Exploration Technologies Corp, también conocida como SpaceX.

En julio de este año se lanzaron más de 2.700 satélites Starlink, con el objetivo de brindar cobertura global de Internet a través de decenas de miles de satélites.

Para poner eso en perspectiva, hay menos de 5,000 satélites activos actualmente orbitando la Tierra.

Starlink ya proporciona el único acceso a Internet viable en muchas partes remotas del mundo.

Si bien es una empresa admirable conectar el mundo a esta maravillosa red de comunicación humana, no ha estado libre de críticas, incluso de los astrónomos.

La pregunta es, cómo los satélites Starlink afectan nuestra visión del cielo nocturno🇧🇷

Un cohete SpaceX Falcon 9 que transporta la misión Starlink 4-20 se lanza desde el Space Launch Complex 40 en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral, Florida, EE. UU., el 4 de septiembre de 2022. Foto de CHANDAN KHANNA/AFP a través de Getty Images

Parte del problema es que los satélites Starlink están ubicados en una órbita terrestre baja, por lo que parecen particularmente brillantes y se mueven rápidamente por el cielo nocturno.

Con los números disparados, la preocupación es que podrían perturbar severamente la astronomía terrestre, arruinando una imagen o espectroscópico medidos a medida que pasan a través del campo de visión del telescopio.

SpaceX trató de minimizar esta contaminación lumínica recubriendo uno de los satélites Starlink con un material oscuro, creando el ‘DarkSat’, pero esto causó problemas para controlar su temperatura.

Entonces, en agosto de 2020, SpaceX lanzó Starlinks ‘VisorSat’ equipado con una visera para reducir el resplandor de la luz solar reflejada en la Tierra.

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Una exposición de 333 segundos capturada con el telescopio Blanco de 4 m en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo (CTIO) muestra 19 bandas que los astrónomos han atribuido a los satélites Starlink.  Crédito: Laboratorio Nacional de Investigación de NSF en Astronomía Óptica Infrarroja/CTIO/AURA/DELVE

Una exposición de 333 segundos capturada con el telescopio Blanco de 4 m en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo (CTIO) muestra 19 bandas que los astrónomos han atribuido a los satélites Starlink. Crédito: Laboratorio Nacional de Investigación de NSF en Astronomía Óptica Infrarroja/CTIO/AURA/DELVE

Sin embargo, lo que ha sido relativamente incierto hasta ahora es exactamente qué tan brillantes aparecen los satélites Starlink en el cielo nocturno y con qué precisión se conocen sus posiciones, razón por la cual Vishnu Reddy, de la Universidad de Arizona, le pidió a la estudiante Grace Halferty que investigara el problema como una graduación. proyecto.

El equipo fotografió los pases de Starlink usando una lente de campo amplio con un campo de visión 15 veces el ancho de la Luna llenamontado en una cámara de 16 megapíxeles.

Recolectaron más de 350 observaciones de 61 satélites Starlink durante un período de cuatro meses a partir de febrero de 2021 y calcularon el brillo de cada uno utilizando el conocido magnitud de las estrellas en el mismo cuadro.

Zdenek Bardon capturó las pistas del satélite Starlink mientras fotografiaba el cometa C2019/Y4 (ATLAS) desde Rasošky, República Checa, el 19 de abril de 2020. Credit: Zdenek Bardon

Zdenek Bardon capturó las pistas del satélite Starlink mientras fotografiaba el cometa C2019/Y4 (ATLAS) desde Rasošky, República Checa, el 19 de abril de 2020. Credit: Zdenek Bardon

Descubrieron que la magnitud promedio de la primera generación de satélites Starlink fue de +5.1.

La magnitud de DarkSat promedió +7,3, casi ocho veces más débil que los Starlinks anteriores, pero VisorSats solo redujo el brillo 2,3 veces a una magnitud de +6,0.

Llegaron a la conclusión de que esta generación de VisorSats era tan brillante que suponía un obstáculo importante para los astrónomos.

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Satélites Starlink vistos en el cielo nocturno sobre Vladivostok, Rusia, 27 de abril de 2020. Foto de Yuri Smityuk\TASS vía Getty Images

Satélites Starlink vistos en el cielo nocturno sobre Vladivostok, Rusia, 27 de abril de 2020. Foto de Yuri SmityukTASS vía Getty Images

Una estrategia propuesta para evitar los problemas de los rastros de Starlink es cerrar temporalmente las persianas del telescopio durante 10 segundos mientras un satélite Starlink cruza el marco, pero esto depende del conocimiento preciso de cuándo ocurre esto. en sus órbitas.

Encontraron una diferencia de tiempo promedio entre la posición publicada y la observada sobre su órbita de 0,3 segundos, lo que significa que es probable que estas pausas de observación sean efectivas.

Esto al menos ofrece una solución alternativa a la contaminación lumínica de la megaconstelación de satélites.

Pero lo que más me llamó la atención fue el gran ejemplo que fue de cómo los proyectos de los estudiantes de pregrado pueden crear conocimiento científico útil.

Lewis Dartnell estaba leyendo Caracterización fotométrica y precisión de la trayectoria de los satélites Starlink: implicaciones para la investigación astronómica basada en la Tierra por Grace Halferty et al. Lea en línea en: arxiv.org/abs/2208.03226

Prudencia Febo

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