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Las imágenes ‘históricas’ de James Webb muestran un exoplaneta con un detalle sin precedentes | Telescopio espacial James Webb

Un gigante gaseoso en llamas envuelto en polvorientas nubes rojas ha sido revelado en observaciones sin precedentes de un planeta más allá de nuestro sistema solar.

Las observaciones, que según los astrónomos marcaron un «momento histórico para la astronomía», son las primeras imágenes directas de un planeta más allá de nuestro sistema solar por $ 10 mil millones de la NASA (£ 8,65 mil millones). Telescopio espacial James Webb. También son las primeras imágenes de un exoplaneta utilizando luz infrarroja, que da una indicación mucho más precisa de la masa y la temperatura de un planeta y permitirá a los astrónomos detectar el movimiento de las nubes que se desplazan por el cielo del planeta.

«Este es realmente un momento histórico para la astronomía», dijo la profesora Sasha Hinkley, astrónoma de la Universidad de Exeter, quien codirigió las observaciones. “James Webb abrirá la puerta a una clase completamente nueva de planetas que están completamente fuera de nuestro alcance, y al observarlos en una amplia gama de longitudes de onda, podemos estudiar sus composiciones mucho más en profundidad.

“Podremos detectar la presencia del clima”.

La obtención de imágenes directas de exoplanetas es un gran desafío técnico porque la estrella anfitriona es mucho más brillante. El foco de las últimas observaciones, HIP 65426 b, es un gigante gaseoso de cinco a diez veces la masa de Júpiter ubicado a 385 años luz de la Tierra en Centauro constelación.

Está unas 100 veces más lejos de su estrella anfitriona que la Tierra del Sol, por lo que es más fácil distinguirlo. Pero sigue siendo más de 10.000 veces más tenue que su estrella anfitriona, el equivalente a tratar de detectar una luciérnaga cerca de un gran faro a más de 80 kilómetros de distancia.

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Las últimas observaciones sitúan la temperatura atmosférica del planeta en aproximadamente 1300C (2370F) y sugieren que su atmósfera contiene nubes rojas de polvo de silicato. «Sería un lugar terrible para vivir», dijo Hinkley. “Te asarían vivo si pudieras flotar en la atmósfera”.

Previamente, los astrónomos han fotografiado directamente unos 20 exoplanetas, incluido HIP 65426 b, utilizando telescopios terrestres. Pero eso significaba abordar el ruido introducido por la atmósfera de la Tierra y restringir las observaciones a un rango estrecho de longitudes de onda visibles. Por el contrario, las imágenes más recientes, capturadas desde el entorno frío y sin aire del espacio, abarcan una amplia gama de longitudes de onda, incluido el infrarrojo, que representa la mayor parte de la luz producida en la atmósfera del planeta.

«La mejor longitud de onda para observar un planeta es aquella en la que produce la mayor cantidad de luz intrínseca, porque está directamente relacionada con la temperatura del planeta», dijo Beth Biller, co-investigadora principal y astrónoma de la Universidad de Edimburgo. .

HIP 65426 b tiene solo entre 10 y 20 millones de años, mucho más joven que la Tierra de 4.500 millones de años, y las últimas observaciones brindan nuevos conocimientos sobre cómo podrían haber sido Júpiter y Saturno en su infancia.

Vivien Parmentier, profesora asociada de física en la Universidad de Oxford, que no participó en el último trabajo, dijo: “Abrir una nueva ventana al universo siempre trae sorpresas. Los planetas se hacen grandes y se contraen con el tiempo y este planeta bebé parece haberse encogido más rápido de lo que esperábamos. Esto nos brinda información increíble sobre cómo se forman los planetas y cómo se formó nuestro propio sistema solar”.

En el futuro, se espera que James Webb realice observaciones detalladas de planetas distantes más parecidos a la Tierra, incluidos aquellos con potencial condiciones habitables.

Los resultados se publican en un preprint publicado en sitio web Arxiv.

Prudencia Febo

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