Ciencias

El Curiosity Rover de la NASA encuentra fragmentos de registros de rocas borrados, revelando pistas – Programa de Exploración de Marte de la NASA


Un nuevo artículo enriquece la comprensión de los científicos sobre donde el registro de rocas conservó o destruyó evidencia del pasado de Marte y posibles signos de vida antigua.


Hoy, Marte es un planeta de extremos: es extremadamente frío, tiene una alta radiación y está completamente seco. Pero hace miles de millones de años, Marte fue el hogar de sistemas lacustres que podría haber sostenido la vida microbiana. A medida que el clima del planeta cambió, uno de estos lagos, en el cráter Gale de Mars, se secó lentamente. Los científicos tienen nueva evidencia de que el agua supersalina, o salmuera, se ha filtrado profundamente a través de las grietas entre los granos del suelo en el fondo reseco del lago y ha alterado las capas ricas en minerales de arcilla que se encuentran debajo.

Los resultados fueron publicados en la edición del 9 de julio de la revista Science y liderados por el equipo responsable de Química y Mineralogía, o Camino, instrumento – a bordo del Laboratorio de Ciencias de Marte de la NASA Curiosidad rover: ayude a comprender mejor dónde el registro rocoso conservó o destruyó la evidencia del pasado de Marte y los posibles signos de vida antigua.

“Old Soaker”: La red de grietas en esta losa de roca marciana llamada “Old Soaker” puede haberse formado al secar una capa de lodo hace más de 3 mil millones de años. Créditos: NASA / JPL-Caltech / MSSS. Imagen completa y pie de foto

“Solíamos pensar que una vez que estas capas de minerales arcillosos se formaron en el fondo del lago en el cráter Gale, permanecieron así, preservando el momento en que se formaron durante miles de millones de años”, dijo Tom Bristow, investigador principal y líder de CheMin. autor del artículo en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley de California. “Pero los encurtidos posteriores rompieron estos minerales arcillosos en algunos lugares, esencialmente restableciendo el récord de rocas”.

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Marte tiene un tesoro de rocas y minerales que son increíblemente antiguos en comparación con la Tierra. Y con el cráter Gale sin ser molestado capas de roca, los científicos sabían que sería un lugar excelente para investigar la evidencia de la historia del planeta y posiblemente la vida.

Usando CheMin, los científicos compararon muestras tomadas de dos áreas a unos 400 metros de una capa de arcilla depositada hace miles de millones de años en el fondo del lago en el cráter Gale. Sorprendentemente, en un área, faltaba aproximadamente la mitad de los minerales arcillosos que esperaban encontrar. En cambio, encontraron arcillas ricas en óxidos de hierro, minerales que le dan a Marte su característico color rojo oxidado.

Los científicos sabían que las arcillas muestreadas tenían aproximadamente la misma edad y comenzaron de la misma manera, cargadas de arcillas, en ambas áreas estudiadas. Entonces, ¿por qué, entonces, cuando Curiosity exploró los depósitos de arcilla sedimentaria a lo largo del cráter Gale, las manchas de minerales arcillosos, y la evidencia que conservan, “desaparecieron”?

Esta roca de capas uniformes fotografiada por Mast Camera (Mastcam) en el Curiosity Mars Rover de la NASA muestra un patrón típico de un depósito sedimentario en el fondo de un lago no lejos de donde el agua corriente entraba en un lago.
Signos sedimentarios del lecho de un lago marciano: Esta roca de capas uniformes fotografiada por Mast Camera (Mastcam) en el Curiosity Mars Rover de la NASA muestra un patrón típico de un depósito sedimentario en el fondo de un lago no lejos de donde el agua corriente entraba en un lago. Crédito: NASA / JPL-Caltech / MSSS. Imagen completa y pie de foto

las arcillas contienen pistas

Los minerales son como una cápsula del tiempo; proporcionan un registro de cómo era el medio ambiente en el momento en que se formaron. Los minerales arcillosos tienen agua en su estructura y son evidencia de que los suelos y rocas que los contienen entraron en contacto con el agua en algún momento.

“Dado que los minerales que encontramos en Marte también se forman en algunos lugares de la Tierra, podemos usar lo que sabemos sobre cómo se forman en la Tierra para decirnos qué tan saladas o ácidas eran las aguas del antiguo Marte”, dijo Liz. Rampe, representante de Investigador principal de CheMin y coautor del Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston.

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Trabajos anteriores han revelado que aunque los lagos del cráter Gale estaban presentes e incluso después de que se habían secado, el agua subterránea cambió debajo de la superficie, disolviéndose y transportando productos químicos. Luego de ser depositados y enterrados, algunos focos de arcillas experimentaron diferentes condiciones y procesos debido a interacciones con estas aguas que alteraron la mineralogía. Este proceso, conocido como “diagénesis”, a menudo complica o borra la historia previa del suelo y escribe una nueva.

La diagénesis crea un entorno subterráneo que puede sustentar la vida microbiana. De hecho, algunos hábitats únicos en la Tierra, en los que prosperan los microbios, se conocen como “biosferas profundas”.

“Estos son lugares excelentes para buscar evidencia de vida antigua y evaluar la habitabilidad”, dijo John Grotzinger, co-investigador y coautor de CheMin en el Instituto de Tecnología de California, o Caltech, en Pasadena, California. “Aunque la diagénesis puede borrar los signos de vida en el lago original, crea los gradientes químicos necesarios para sustentar la vida subterránea, por lo que estamos muy emocionados de haber descubierto eso”.

Al comparar los detalles de los minerales de ambas muestras, el equipo concluyó que la filtración de agua salada a través de las capas de sedimento suprayacentes era responsable de los cambios. A diferencia del lago de agua relativamente dulce presente cuando se formaron las arcillas, se sospecha que el agua salada proviene de lagos posteriores que existieron en un ambiente más seco en general. Los científicos creen que estos resultados proporcionan más evidencia de los impactos del cambio climático en Marte hace miles de millones de años. También proporcionan información más detallada que se utiliza para guiar las investigaciones del rover Curiosity sobre la historia del Planeta Rojo. Esta información también será utilizada por el equipo del rover Perseverance Mars 2020 de la NASA mientras evalúa y selecciona muestras de rocas para su eventual regreso a la Tierra.

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“Aprendimos algo muy importante: hay algunas partes del registro de rocas marcianas que no son tan buenas para preservar la evidencia de la vida pasada y posible del planeta”, dijo Ashwin Vasavada, científico del proyecto Curiosity y coautor de Jet South Propulsion de la NASA. Laboratorio de California. “La suerte es que encontramos a los dos cerca uno del otro en el cráter Gale y podemos usar la mineralogía para saber cuál es cuál”.

La curiosidad se encuentra en las primeras etapas de la investigación de la transición a una “unidad portadora de sulfato”, o rocas que se formaron mientras el clima de Marte se secaba.

La misión es administrada por JPL, una división de Caltech, para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, Washington. Colegas en División Científica de Investigación y Exploración de Astromateriales de la NASA Johnson y el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland, también son autores del artículo, así como otras instituciones que trabajan con Curiosity.

Mosaico capturado por The Mast Camera (Mastcam) en el rover Curiosity Mars de la NASA mientras exploraba el
“Knockfarril Hill”: La cámara del mástil (Mastcam) del rover Curiosity Mars de la NASA capturó este mosaico mientras exploraba la “unidad de soporte de arcilla” el 3 de febrero de 2019 (Sol 2309). Crédito: NASA / JPL-Caltech / MSSS. Imagen completa y leyenda ›

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