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Un examen médico revela los secretos de los reptiles marinos extintos de Nueva Zelanda, casi 150 años después del descubrimiento de los fósiles.

El registro fósil de dinosaurios terrestres de Nueva Zelanda es pobre, con solo unos pocos huesos, pero la colección de reptiles marinos extintos antiguos es notable, incluidos mosasaurios parecidos a tiburones y plesiosaurios de cuello largo.

plesiosaurios apareció por primera vez en el registro fósil hace unos 200 millones de años y murió, junto con los dinosaurios, hace 66 millones de años.

Son más conocidos por la idea fantástica pero atractiva, sugerida por el científico británico Sir Peter Scott, de que el fabuloso Monstruo del lago ness en realidad, era un plesiosaurio que de alguna manera sobrevivió a todos los demás reptiles gigantes y pasó desapercibido a lo largo de la historia de la humanidad.

en una reciente proyecto de investigación, utilizamos imágenes de tomografía computarizada médica para escanear fósiles de plesiosaurio recolectados en Nueva Zelanda en 1872.

As varreduras revelam um novo nível de detalhe, confirmando que os plesiossauros nadavam principalmente com a cabeça baixa, em contraste com a criatura do Lago Ness, e mostrando uma estreita ligação entre os fósseis da Nova Zelândia e os espécimes sul-americanos de 70 milhões de años atrás.



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Camas de fósiles saurios

En 1872, el director del Museo de Canterbury Julius von Haast geólogo escocés autodidacta empleado Alexander McKay para realizar estudios geológicos y recolectar fósiles.

Von Haast había oído que el científico y explorador aficionado Thomas Cockburn-Hood había descubierto importantes fósiles de reptiles en Upper Waipara Gorge en la región de Canterbury. Cockburn-Hood describió el área como «los lechos de saurios», y ahora conocemos los fósiles de sedimentos marinos conservados de hace 70 millones de años.

McKay fue a Waipara durante el invierno de 1872 y tuvo un éxito espectacular, recolectando varios esqueletos parciales de reptiles marinos y cientos de huesos.

Entre este material había dos grupos de huesos comprimidos, hemisféricos y bastante inexpresivos. Permanecieron en los almacenes del Museo de Canterbury, sin identificar y atrapados dentro de las concreciones en las que fueron excavados, durante más de 120 años.

La impresión de un artista de un elasmosaurio.
Flickr / Peter Montgomery, CC BY-ND

Enlace Sudamericano

Se necesitaría hasta finales de la década de 1990 para darse cuenta de la importancia del fósil. El preparador del museo y famoso coleccionista de fósiles Al Mannering y sus colegas prepararon estos dos fósiles no amados, cortando la piedra para revelar los huesos contenidos en las rocas.

científico inglés visitante Arthur Cruickshank creía que estos fósiles eran notables y posiblemente similares al material de plesiosaurio que había visto en América del Sur.

En 2004, el curador de geología del Museo de Canterbury Norton Hiller y Mannering publicaron un artículo en el que sugerían que los dos conjuntos de huesos, del tamaño de balones de fútbol, ​​eran en realidad dos lados del cráneo del mismo animal, uno notablemente similar al de los plesiosaurios sudamericanos.



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En 2014, los expertos en reptiles marinos de renombre internacional Rodrigo Otero (Universidad de Chile) y José O’Gorman (Museo de La Plata de Argentina) visitaron Nueva Zelanda y examinaron los especímenes. Concluyeron que Hiller y Mannering tenían razón. Las dos mitades eran de hecho del mismo animal y el fósil Waipara era más similar a un grupo de plesiosaurios hasta ahora conocido sólo en Chile y Argentina.

Describieron completamente los especímenes del Museo de Canterbury y les dieron el nombre científico Alexandronectes zealandiensis, Latín para nadador de Alejandro de Zealandia.

un examen hospitalario

El avance de la ciencia y la tecnología y el equipo de O’Gorman quería confirmar las relaciones evolutivas de Alexandronectes zealandiensis, utilizando las últimas tecnologías.

Imágenes de TC de cráneo (izquierda) de Alexandronectes zealandiensis
Imágenes de TC de cráneo (izquierda) de Alexandronectes zealandiensis (la barra de escala es de 40 mm).
José P. O’Gorman, CC BY-ND

En 2019, llevé los dos fósiles al hospital para una tomografía computarizada, utilizando los últimos escáneres de tomografía de energía dual de Radiología de St George en Christchurch. Los resultados fueron extraordinarios, mostrando características anatómicas nunca antes vistas.

Sin la tecnología CT, estos detalles solo podrían verse con la destrucción del fósil. Examinamos el oído interno de la criatura y concluimos, basándonos en la orientación de la oreja, que mantenía una postura en la que su cabeza generalmente se mantenía perpendicular al cuerpo o ligeramente debajo del cuerpo (a diferencia de lo que los fanáticos del monstruo del lago Ness mantenían, por encima del cuerpo). aire como un títere de calcetín).

También vimos una característica conocida como estribo, que tampoco se ha visto en plesiosaurios hasta ahora. El estribo es un pequeño hueso en forma de paraguas en el oído medio que transmite vibraciones desde el tímpano al oído interno.

El cráneo reconstruido de un elasmosaurio encontrado en la isla de Vancouver.
El cráneo reconstruido de un elasmosaurio encontrado en la isla de Vancouver.
Wikimedia / Roland Tanglao, CC BY-ND

Esta obras nos permitió concluir que Alexandronectes zealandiensis era un plesiosaurio inusual.

Pertenecía a un grupo único de plesiosaurios del hemisferio sur ahora llamado Aristonectinae. Este grupo era parte de la familia Plesiosaurus conocida como Elasmosaurus. Fueron el último experimento en la evolución del plesiosaurio, con el cuello más largo de todos los plesiosaurios.

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Angélica Bracamonte

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