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Telescopio espacial lanzado en audaz búsqueda para ver las primeras estrellas | Noticias, Deportes, Empleos

En esta imagen publicada por la NASA, el cohete Arianespace Ariane 5 con el telescopio espacial James Webb de la NASA a bordo, despega el sábado 25 de diciembre de 2021 en el puerto espacial europeo, el Centro Espacial Guyana en Kourou, Guayana Francesa. El observatorio infrarrojo de $ 10 mil millones apunta a ser el sucesor del envejecido Telescopio Espacial Hubble. (NASA vía AP)

Por MARCIA DUNN AP Aerospace Writer

El telescopio espacial más grande y poderoso del mundo partió el sábado en una misión de alto riesgo para ver la luz de las primeras estrellas y galaxias y rastrear el universo en busca de signos de vida.

El telescopio espacial James Webb de la NASA voló desde la Guayana Francesa frente a la costa noreste de América del Sur, volando un cohete europeo Ariane en el cielo de la mañana de Navidad.

“Qué increíble regalo de Navidad”, dijo Thomas Zurbuchen, jefe de la misión científica de la NASA.

El observatorio de $ 10 mil millones se lanzó hacia su destino a 1 millón de millas (1,6 millones de kilómetros) de distancia, o más de cuatro veces más allá de la luna. Tomará un mes llegar allí y otros cinco meses antes de que sus ojos infrarrojos estén listos para comenzar a explorar el cosmos.

Primero, es necesario desplegar el enorme espejo y el protector solar del telescopio; se han doblado en un estilo de origami para adaptarse al cono de la nariz del cohete. De lo contrario, el observatorio no podrá retroceder en el tiempo 13,7 mil millones de años, como se predijo, dentro de apenas 100 millones de años desde el Big Bang de formación del universo.

El administrador de la NASA, Bill Nelson, llamó a Webb una máquina del tiempo que proporcionará «una mejor comprensión de nuestro universo y nuestro lugar en él: quiénes somos, qué somos, la búsqueda que es eterna».

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“Descubriremos cosas asombrosas que nunca imaginamos”, dijo Nelson después del despegue, hablando desde el Centro Espacial Kennedy de Florida. Pero advirtió: «Todavía hay innumerables cosas que tienen que funcionar y tienen que funcionar perfectamente … sabemos que en una gran recompensa hay un gran riesgo».

Concebido como sucesor del antiguo telescopio espacial Hubble, el largamente retrasado James Webb recibió su nombre del administrador de la NASA durante la década de 1960. La NASA se ha asociado con agencias espaciales europeas y canadienses para construir y lanzar el nuevo telescopio de 7 toneladas, con miles de personas. de 29 países que trabajan en él desde la década de 1990.

Con el lanzamiento cayendo en Navidad y un aumento general en los casos de COVID-19, hubo menos espectadores en el sitio de lanzamiento de la Guayana Francesa de lo esperado. Nelson se retiró junto con una delegación del Congreso y muchos contratistas que trabajaban en el telescopio.

Astrónomos e innumerables personas de todo el mundo observaron, ansiosos por ver que Webb finalmente despegaba después de años de reveses. Problemas técnicos de última hora plagaron el lanzamiento durante casi una semana, luego una ráfaga de viento lo empujó a Navidad. Algunos de los controladores de lanzamiento llevaban gorros de Papá Noel para celebrar.

«Hoy entregamos un regalo de Navidad a la humanidad», dijo el director general de la Agencia Espacial Europea, Josef Aschbacher. Lo describió como un momento especial, pero agregó: “Es muy estresante. No podía hacer lanzamientos todos los días. Eso no sería bueno para mi vida. «

Gritos y aplausos entraron y salieron de Launch Control después del lanzamiento perfecto de Webb, con científicos jubilosos abrazándose entre gritos de «¡Go Webb!» y carteles que dicen «Bon Voyage Webb».

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Las cámaras en la etapa superior del cohete proporcionaron un último vistazo del reluciente telescopio contra un telón de fondo de la Tierra antes de que se alejara. «Esa imagen quedará grabada en mi mente para siempre», dijo Zurbuchen a los periodistas.

La pieza clave del telescopio: un espejo bañado en oro de más de 6,5 metros de diámetro.

La protección del observatorio es una pequeña sombrilla de cinco capas, vital para mantener el espejo de captación de luz y los detectores infrarrojos sensibles al calor a temperaturas bajo cero. Con 21 metros por 14 metros, es del tamaño de una cancha de tenis.

Si todo va bien, el protector solar se abrirá tres días después del despegue y tardará al menos cinco días en desplegarse y fijarse en su lugar. Luego, los segmentos del espejo deben abrirse como las hojas de una mesa plegable, aproximadamente 12 días después del inicio del vuelo.

En total, es necesario que funcionen perfectamente cientos de mecanismos de liberación para que el telescopio tenga éxito. Esta compleja serie de acciones no tiene precedentes, «como nada que hayamos hecho antes», señaló el director del programa de la NASA, Greg Robinson.

“Ahora es nuestro trabajo comenzar aquí y continuar”, dijo Massimo Stiavelli, un astrónomo que dirige la oficina de la misión Webb en el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore. El instituto sirve como centro de control para Hubble y ahora para Webb.

El telescopio espacial Hubble será un acto difícil de seguir, según Stiavelli y el astronauta-astrónomo retirado Steven Hawley, aunque Webb es 100 veces más poderoso.

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Hawley está en realidad más estresado con Webb que con el Hubble, que puso en órbita en el transbordador espacial Discovery en 1990. Eso se debe a que Webb estará demasiado lejos para ser rescatado, como era necesario cuando Hubble descubrió que tenía una visión borrosa de un vehículo defectuoso. espejo.

Las reparaciones de los astronautas en los paseos espaciales han convertido al Hubble en una amada maravilla que revolucionó la comprensión del universo por parte de la humanidad, poniendo sus ojos en 13.400 millones de años. Ahora le toca a Webb acercarse aún más al Big Bang de hace 13,8 mil millones de años, su visión infrarroja más nítida y más lejana que la del Hubble en las longitudes de onda más cortas visible y ultravioleta.

La NASA está planeando 10 años de vida operativa de Webb. Los ingenieros deliberadamente han hecho que el tanque de combustible sea accesible para recargarlo en las naves espaciales visitantes, siempre y cuando dicha tecnología esté disponible.

“Hubble es como la historia perfecta. Comienza mal, luego la caballería lo arregla y es un gran éxito. En cierto modo, es casi como una película navideña ”, dijo Stiavelli después de que Webb despegó. «Es un estándar alto, pero espero que las contribuciones científicas de Webb estén ahí».

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El Departamento de Salud y Ciencia de Associated Press cuenta con el apoyo del Departamento de Educación Científica del Instituto Médico Howard Hughes. AP es el único responsable de todo el contenido.

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Julián Tejera

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