Ciencias

La NASA está a punto de poner un radiotelescopio en la Luna

La NASA está a punto de colocar un radiotelescopio en la Luna. No es un plato grande, sino un conjunto de cuatro antenas de un solo cable que pesan sólo 4 kilogramos.

ROLSES, como se llama el dispositivo, es uno de los instrumentos a bordo de Odysseus, el módulo lunar comercial no tripulado construido por Máquinas intuitivas.

Se espera que Odysseus se lance el 14 de febrero de 2024. Se espera que aterrice en la Luna con su radiotelescopio intacto alrededor del 22 de febrero, en el cráter Malapert A, cerca del polo sur lunar.

El módulo de aterrizaje lunar IM-1 de Intuitive Machines está listo para su lanzamiento. Crédito: SpaceX

¿Por qué poner un telescopio en la Luna?

Si quieres hacer radioastronomía como nunca antes, parece que la Luna es el objetivo principal.

“Queremos ir a la Luna”, dice el investigador principal Jack Burns (Universidad de Colorado, Boulder).

«La cara oculta de la Luna es la única zona radio tranquila del Sistema Solar».

La disruptiva interferencia de radio de la Tierra está protegida por 2.000 millas de roca, dice Burns, lo que permite la detección de ondas de radio de baja frecuencia extremadamente débiles del Universo temprano.

Como instrumento demostrador, ROLSES (Observatorio de Ondas de Radio con Vaina Electrónica de Superficie Lunar) funcionará desde el acercarse lado de la luna.

El principal objetivo de este telescopio en la Luna es descubrir cómo las ondas de radio cósmicas son dispersadas por el poroso regolito lunar o “polvo lunar”.

Además, ROLSES estudiará las emisiones de radio de baja frecuencia de las auroras en la atmósfera terrestre.

Telescopio nocturno LuSEE en la cara oculta de la Luna

Impresión artística de la sonda LuSEE-Night en la cara oculta de la Luna. Crédito: Tricia Talbert, NASA
Impresión artística de la sonda LuSEE-Night en la cara oculta de la Luna. Crédito: Tricia Talbert, NASA

Según Burns, ROLSES es un experimento pionero para el futuro instrumento LuSEE-Night (Lunar Surface Electromagnetic Experiment), que ir se desplegará en la cara oculta de la Luna, con suerte en 2025 o 2026.

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LuSEE-Night, una asociación entre la NASA y el Departamento de Energía, podría aprovechar la misión Lunar Pathfinder de la ESA.

Esto colocaría un telescopio en la cara oculta de la Luna, brindando a los astrónomos una visión sin precedentes del Universo.

Astrónomos como Burns incluso sueñan con grandes conjuntos de sensores de radio en la cara oculta de la Luna, más o menos comparables al conjunto europeo de baja frecuencia (LOFAR) y al australiano Murchison Wide-field Array (MWA).

Un concepto conocido como FARSIDE (Far-side Array for Radio Science Investigations of the Dark Ages and Exoplanets) consistiría en 100 antenas dipolo sujetas con correas de un kilómetro de largo, desplegadas por un pequeño robot parecido a un rover.

FARSIDE (Far-side Array for Radio Science Investigations of the Dark Ages and Exoplanets) sería un importante observatorio en la cara oculta de la Luna. Crédito: NASA/Universidad de Colorado, Boulder
FARSIDE (Far-side Array for Radio Science Investigations of the Dark Ages and Exoplanets) sería un importante observatorio en la cara oculta de la Luna. Crédito: NASA/Universidad de Colorado, Boulder

¿Qué tamaño tiene un telescopio u observatorio en la Luna?

En última instancia, Burns espera realizar un gran conjunto fabricado in situ de 100.000 dipolos, repartidos en un área de 3 kilómetros cuadrados, en el cráter de impacto Pauli de 84 kilómetros de ancho en la cara oculta de la Luna, un plan futurista conocido. como FarView.

Su principal objetivo: estudiar el nacimiento de las primeras estrellas activas y núcleos galácticos en el Universo recién nacido.

La galaxia espiral barrada UGC 6093 es una galaxia activa, lo que significa que tiene un núcleo galáctico activo.  El material es atraído hacia el agujero negro supermasivo central, calentándose y haciendo que el núcleo de la galaxia brille intensamente.  Crédito: ESA/Hubble
La galaxia espiral barrada UGC 6093 es una galaxia activa, lo que significa que tiene un núcleo galáctico activo. El material es atraído hacia el agujero negro supermasivo central, calentándose y haciendo que el núcleo de la galaxia brille intensamente. Crédito: ESA/Hubble

Mientras tanto, el radioastrónomo Marc Klein Wolt (Universidad de Radboud, Países Bajos) está trabajando en un plan muy diferente para desplegar sensores de radio en la Luna.

En lugar de utilizar pequeños rovers, la idea es imprimir electrónica dipolo en la superficie de un enorme “colchón de aire” que se inflará cuando llegue a la Luna.

«Esperamos lanzar un pequeño prototipo en un futuro módulo de aterrizaje lunar comercial», dice Klein Wolt.

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En resumen, el futuro de la radioastronomía en la cara oculta de la Luna parece brillante.

Sin embargo, tanto Burns como Klein Wolt están preocupados por las interferencias de radio de futuras redes de satélites de comunicaciones y navegación que orbitan alrededor de la Luna.

«Por supuesto que necesitamos satélites de comunicaciones para transmitir nuestros datos a la Tierra», dice Klein Wolt, «pero es importante proteger sus componentes electrónicos y garantizar que no funcionen en las frecuencias que estamos observando».

Prudencia Febo

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