Ciencias

¿Hay un árbol lunar del Apolo 14 cerca de ti?

Hace 50 años esta semana, la tripulación del Apolo 14 voló en su misión a la luna. Alan Shepard y Edgar Mitchell fueron el tercer par de astronautas en caminar sobre la superficie lunar. Realizaron dos caminatas lunares en la meseta de Frau Mauro, recolectando rocas y preparando experimentos científicos, además de transmitir las primeras imágenes de la luna en la televisión en color.

Mientras tanto, Stuart Roosa permaneció en órbita como piloto del Módulo de Comando. Pero Roosa no estaba solo mientras volaba en círculos sobre la luna.

La tripulación de la misión de aterrizaje lunar del Apolo 14: Alan B. Shepard Jr., centro, comandante; Stuart A. Roosa, izquierda, piloto del módulo de mando; y Edgar D. Mitchell, piloto del módulo lunar. El emblema del Apolo 14 está al fondo. Crédito: NASA

En su kit de preferencia personal, Roosa trajo cinco variedades de semillas de árboles, unas 400 semillas en total. Después de la misión, estas semillas fueron germinadas y cultivadas, con entre 200 y 300 plántulas y plántulas plantadas en todo el país y en todo el mundo, entre 1975 y principios de la década de 1980. Pero exactamente donde se plantaron todos esos “árboles lunares” se perdió. La NASA está tratando de localizar y documentar alguno de estos árboles y averiguar si alguno sigue vivo.

“Es posible que vivas cerca de un árbol lunar y no lo sepas”, dijo el científico de la NASA Dave Williams, que trabaja en el Goddard Spaceflight Center.

Williams tiene documentó la ubicación de unos 80 de estos árboles. Si alguien se entera de un árbol lunar o recuerda haber asistido a una ceremonia de plantación del árbol lunar que aún no está en su lista, a Williams le encantaría saber de usted.

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Ramas de un árbol lunar Sycamore ubicado en la Universidad de Arizona. Imagen cortesía de Geoff Notkin.

La historia de Moon Trees comenzó antes de que Stuart Roosa se convirtiera en astronauta. Se desempeñó como paracaidista para el Servicio Forestal de los Estados Unidos, lanzándose en paracaídas en áreas para ayudar a combatir los incendios forestales. Después de que Roosa fuera elegido para formar parte del Apolo 14, el Servicio Forestal se le acercó y le preguntó si consideraría participar en un pequeño experimento: llevaría semillas de árboles a la Luna y, después del vuelo, el Servicio Forestal supervisaría el proyecto. para ver si las semillas germinarían después de ser ingrávidas.

“Las semillas se guardaron en un recipiente del tamaño de una lata de refresco y se sellaron para que nunca se dejaran en el vacío del espacio”, dijo Williams. “También tenían semillas que permanecieron en la Tierra, por lo que planearon una especie de experimento controlado, pero nadie esperaba que hubiera ninguna diferencia en las semillas”.

Sin embargo, todo lo que se trajo de la Luna tuvo que ser descontaminado en una cámara de vacío, y durante el proceso de descontaminación, el depósito de semillas se abrió, y las semillas se extendieron, por lo que las semillas quedaron expuestas al vacío, que no formaba parte. del experimento original!

“Las semillas fueron germinadas y cultivadas en invernaderos”, dijo Williams, “y en cierto sentido hicieron un experimento científico, pero fue principalmente una cuestión de relaciones públicas”.

El árbol de la luna sicómoro en el Centro Espacial Kennedy, Florida. Crédito: NASA.

Las plántulas y plántulas se entregaron a parlamentarios y embajadores extranjeros. Se plantaron en ayuntamientos, parques y bibliotecas, así como en centros de la NASA, universidades y capitales de estado en Estados Unidos.

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Había cinco tipos diferentes de semillas de árboles: Loblolly Pine, Sycamore, Sweetgum, Redwood y Douglas Fir. En la Casa Blanca se plantó un pino Loblolly, que ya murió. Los árboles fueron plantados en Brasil, Suiza y presentados al Emperador de Japón, entre otros.

El clon Moon Tree en Washington Square en Filadelfia, que se plantó en 2011 y desde entonces ha sido eliminado. Esta foto fue tomada en 2017. Crédito: Nancy Atkinson

El primer árbol lunar plantado fue un sicomoro en Washington Square en Filadelfia, Pensilvania, en 1975, en preparación para el bicentenario de los Estados Unidos en 1976. El árbol original plantado allí murió, pero se plantó un clon en 2011; el clon no prosperaba y se eliminó en 2019. La placa original aún permanece, con planes para plantar otro árbol clon.

Había planes para celebrar el 50 aniversario del vuelo del Apolo 14 en el Centro de Vuelo Espacial Goddard, donde se plantó otro Árbol Lunar, pero los planes fracasaron debido a la pandemia.

Por experiencia personal, ver y tocar un árbol lunar es una experiencia maravillosa, que proporciona una hermosa conexión con el programa Apolo y también el efecto que tuvo en nuestra apreciación de nuestro propio planeta Tierra. Tuve la oportunidad de visitar tres Moon Trees: uno en el Kennedy Space Center, el clon en Filadelfia hace unos años y otro Sycamore que se encuentra en el campus de la Universidad de Arizona en Tucson, cerca del Flandrau Science Center & Planetarium. El árbol me fue mostrado por Geoff Notkin, Autor, aventurero y coprotagonista de Discovery Channel Serie Meteorite Men. Notkin también es presidente de la National Space Society y director ejecutivo de Aerolite Meteorites Inc, una empresa que proporciona especímenes de meteoritos a investigadores, museos y coleccionistas de todo el mundo.

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“Hace mucho que me fascina la historia del Árbol de la Luna y, después de mudarme a Tucson, me quedé casi sin palabras al descubrir que había un Árbol de la Luna en mi ciudad adoptiva”. Dijo Notkin. Estuvo de acuerdo en que ver un árbol lunar es una experiencia en sí misma.

Geoff Notkin con Moon Tree, hace varios años en la Universidad de Arizona. Imagen cortesía de Geoff Notkin.

“Fue casi un experimento metafísico poner mi mano sobre el tronco del árbol, que creció de una semilla que voló a la luna”, dijo. “Tuve cualquier cantidad de rocas espaciales en mis manos, tanto muestras de la NASA como meteoritos lunares, y debo decir que ninguna de ellas fue tan emocionante como tocar el Árbol de la Luna. Algo en mí estaba profundamente relacionado con la historia de Stuart Roosa y la idea de llevarse estas semillas a la luna ”.

Notkin está trabajando en un libro sobre los árboles lunares y la historia de Stuart Roosa (Roosa, lamentablemente, falleció en 1994), en un intento de contar toda la historia y posiblemente localizar más árboles. Pero la búsqueda de más árboles lunares puede ser tan desafiante como la búsqueda de meteoritos. Sin buenos registros de dónde se plantaron todos los árboles, el paradero de los árboles hoy en día es prácticamente desconocido.

“Como entusiastas de la exploración espacial, generalmente estamos muy involucrados con los aspectos técnicos de los vuelos espaciales”, dijo Notkin. “Pero para mí, es tan fascinante que haya un resultado de la historia natural tangible de este experimento. Estos árboles están ahí fuera, en todo el mundo, y a su manera tranquila, están celebrando el poder del programa Apollo. “

Si conoce algún árbol lunar adicional que aún no haya sido enumerados aquí, o si recuerda haber asistido a una ceremonia de plantación de árboles para un árbol lunar, consulte este sitio web de la NASA para aprender a documentar su árbol. Si tienes una historia sobre Moon Tree, ¡nos encantaría escucharla! Comparta su historia en los comentarios a continuación o en las redes sociales de Universe Today.

Leyenda de la imagen principal: El letrero en Washington Square, Filadelfia, que conmemora la plantación del primer árbol lunar.

Autor del Moon Tree en la Universidad de Arizona en 2017. Imagen tomada por Geoff Notkin.

Prudencia Febo

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