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Cómo los glaciares pueden estallar y enviar inundaciones río abajo

El glaciar Khumbu, con el monte Khumbutse en el centro, y la cascada de hielo Khumbu, a la derecha, se ven al fondo en el campamento base del Everest en Nepal.  (Foto de archivo)

Tashi Sherpa / AP

El glaciar Khumbu, con el monte Khumbutse en el centro, y la cascada de hielo Khumbu a la derecha, visto al fondo, en el campamento base del Everest en Nepal. (Foto de archivo)

EXPLICADOR: Las inundaciones que afectaron a dos plantas hidroeléctricas y dañaron aldeas en el norte de India el domingo fueron provocadas por una ruptura en un glaciar del Himalaya río arriba. Vea cómo se forman los glaciares y los lagos glaciares y por qué a veces pueden romperse:

Cómo se forman los glaciares y lagos glaciares

Los glaciares se encuentran en todos los continentes excepto Australia y algunos tienen cientos de miles de años. Un gran grupo de glaciares se encuentra en el Himalaya, que forma parte de la larga frontera norte de la India. El desastre del domingo ocurrió en la parte occidental del Himalaya.

Los glaciares están formados por capas de nieve comprimida que se mueven o “fluyen” debido a la gravedad y suavidad del hielo en relación con la roca. La “lengua” de un glaciar puede extenderse cientos de kilómetros desde su origen a grandes altitudes, y la punta, u “hocico”, puede moverse hacia adelante o hacia atrás en función de la acumulación o el derretimiento de la nieve.

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“El hielo puede fluir a través de los valles montañosos, extenderse por las llanuras o, en algunos lugares, extenderse por el mar”, según el Centro Nacional de Datos de Hielo y Nieve de EE. UU.

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Los lagos proglaciares, formados después del retroceso de los glaciares, a menudo están limitados por sedimentos y formaciones rocosas. El agua o presión adicional, o la debilidad estructural, pueden causar la ruptura de presas naturales y artificiales, enviando una masa de agua de inundación a través de ríos y arroyos alimentados por el glaciar.

Esta captura de imagen del video proporcionado por KK Productions muestra una enorme inundación de agua, lodo y escombros que fluye hacia el distrito de Chamoli después de que una parte del glaciar Nanda Devi se rompió en el área de Tapovan, en el estado norteño de Uttarakhand, India.

Sin acreditar / AP

Esta captura de imagen del video proporcionado por KK Productions muestra una enorme inundación de agua, lodo y escombros que fluye hacia el distrito de Chamoli después de que una parte del glaciar Nanda Devi se rompió en el área de Tapovan, en el estado norteño de Uttarakhand, India.

¿Por qué explotó este glaciar?

Todavía no se sabe qué causó que parte del glaciar Nanda Devi se rompiera el domingo por la mañana, enviando el agua de la inundación río abajo hacia las plantas de energía y las aldeas en el estado de Uttarakhand, en el norte de la India.

La actividad sísmica y el aumento de la presión del agua pueden hacer que los glaciares estallen, pero una preocupación particular es el cambio climático. Las altas temperaturas combinadas con menos nieve pueden acelerar el derretimiento, lo que hace que el agua suba a niveles potencialmente peligrosos.

“La mayoría de los glaciares de montaña de todo el mundo eran mucho más grandes en el pasado y se están derritiendo y disminuyendo drásticamente debido al cambio climático y al calentamiento global”, dijo Sarah Das, científica asociada del Instituto Oceanográfico Woods Hole.

Esta fotografía proporcionada por la Policía Fronteriza Indo-Tibetana (ITBP) muestra al personal de ITBP comenzando el trabajo de rescate después de que parte del glaciar Nanda Devi se rompiera en el área de Tapovan, en el estado norteño de Uttarakhand.

Sin acreditar / AP

Esta fotografía proporcionada por la Policía Fronteriza Indo-Tibetana (ITBP) muestra al personal de ITBP comenzando el trabajo de rescate después de que parte del glaciar Nanda Devi se rompiera en el área de Tapovan, en el estado norteño de Uttarakhand.

¿Se puede predecir este desastre?

En el pasado, se han producido inundaciones glaciares mortales o altamente destructivas en Perú y Nepal.

Pero las ubicaciones remotas de los glaciares y la falta de monitoreo significan que no tenemos una comprensión clara de la frecuencia con la que ocurren y están aumentando, dijo Das.

“Sin embargo, dado el patrón general de calentamiento, retroceso de los glaciares y aumento de los proyectos de infraestructura, parece natural suponer que estos eventos ocurrirán con más frecuencia y se volverán más destructivos si no se toman medidas para mitigar estos riesgos”, dijo Das. .

Los ghats a lo largo del río Ganges se vacían como medida de precaución en Haridwar, India, después de que parte del glaciar Nanda Devi se rompiera en el área de Tapovan.

Sin acreditar / AP

Los ghats a lo largo del río Ganges se vacían como medida de precaución en Haridwar, India, después de que parte del glaciar Nanda Devi se rompiera en el área de Tapovan.

Se han identificado varias situaciones de inundaciones e explosiones de glaciares inminentes y potencialmente mortales en todo el mundo, incluso en el Himalaya y los Andes sudamericanos.

Pero si bien el monitoreo es posible, la distancia desde la mayoría de los glaciares presenta desafíos.

“Hay muchos glaciares y lagos glaciares con represas en el Himalaya, pero la mayoría no están monitoreados”, dijo Das. “Muchos de estos lagos están aguas arriba de los empinados valles de los ríos y tienen el potencial de causar inundaciones extremas cuando estallan. Donde estas inundaciones golpeen regiones habitadas e infraestructura sensible, las cosas serán catastróficas. “

Las orillas del río Ganges parecen desiertas, mientras que la gente se mantiene alejada como medida de precaución en Rishikesh, India.

Rishabh R. Jain / AP

Las orillas del río Ganges parecen desiertas, mientras que la gente se mantiene alejada como medida de precaución en Rishikesh, India.

Información de 2010 página publicado por el Centro Internacional para el Desarrollo Integrado de las Montañas, pidió más monitoreo de los glaciares en el Hindu Kush del Himalaya para comprender mejor “el grado real de inestabilidad de los lagos glaciares”.

La región donde ocurrió el desborde glacial es propensa a deslizamientos de tierra e inundaciones repentinas, y los ambientalistas han advertido contra la construcción en la región.

Eugènia Mansilla

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