Ciencias

Perseverancia vista desde el espacio por ExoMars Orbiter de la ESA

Hace poco más de una semana (18 de febreroº, 2021), De la NASA Perseverancia Vagabundo aterrizó en el cráter Jezero en la superficie de Marte. En lo que realmente fue un circo mediático, personas de todo el mundo sintonizaron para ver la cobertura en vivo del aterrizaje del vehículo espacial. Cuando Perseverancia tocó el suelo, no fueron solo los controladores de la misión de la NASA quienes saltaron triunfalmente para animar y vitorear.

En los días que siguieron, el mundo fue tratado con todo tipo de medios que mostraban la superficie de Marte y el descenso. El más reciente proviene de Orbitador de gases traza (TGO), que forma parte de ESA-Roscosmos ExoMars programa. Desde su punto de vista, muy por encima de los cielos marcianos, el TGO divisó Perseverancia en el cráter Jezero y adquirió imágenes que muestran el rover y otros elementos de su vehículo de aterrizaje.

Desde 2016, TGO ha orbitado Marte y reunido datos vitales en la composición de su atmósfera. Específicamente, TGO ha estado buscando rastros de metano atmosférico y otros gases que puedan ser el resultado de actividad geológica o biológica. Estos esfuerzos son parte de un esfuerzo mayor para determinar si la vida en Marte existió hace miles de millones de años (y si todavía existe o no).

Imagen de perseverancia y elementos de la misión, capturada por la cámara CaSSIS del orbitador el 23 de febrero de 2021. Crédito: ESA

Además, el orbitador ha realizado otras operaciones científicas importantes, como la transmisión de datos de misiones robóticas en la superficie y la adquisición de imágenes desde el espacio. El 23 de febrerord, TGO aprovechó su órbita para tomar fotografías con su Sistema de imágenes de superficie estéreo y en color (CaSSIS) que mostraba el Perseverancia rover – así como su paracaídas, escudo térmico y elementos de la etapa de descenso – dentro del cráter Jezero.

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En la primera imagen (arriba), los elementos se distinguen como una serie de píxeles oscuros y brillantes, que se indican en la segunda imagen (abajo). Como puede ver, la etapa de descenso y el escudo térmico son puntos oscuros espaciados alrededor de dos cráteres más pequeños, mientras que el paracaídas y el escudo son puntos visiblemente brillantes uno al lado del otro. LA Perseverancia rover, cerca del centro inferior, es un punto relativamente tenue debido a una pequeña cresta que sale de un cráter.

Aquí es donde Perseverancia Pasará los próximos dos años (que probablemente se prolonguen) buscando signos de vida microbiana pasada. Por sus características, que incluyen un delta del río preservado y depósitos sedimentarios ricos en arcilla, el cráter Jezero es conocido por albergar una masa de agua estancada hace miles de millones de años. Por esta razón, fue elegido como lugar de aterrizaje para la misión, ya que se considera un buen lugar para encontrar evidencia de vidas pasadas.

Perseverancia También llevará a cabo una operación ambiciosa y sin precedentes, en la que recogerá muestras de rocas y suelo de Marte y las mantendrá en un escondite. Estos serán devueltos a la Tierra por una agencia independiente de la ESA-NASA. Muestra de regreso de Marte misión que constará de un módulo de aterrizaje, un rover (para recuperar las muestras) y un pequeño lanzador (para colocarlas en órbita). Una vez allí, un orbitador los recogerá y los llevará a casa para analizarlos.

Primer plano de imágenes tomadas por el TGO de Perseverancia y elementos de la misión en el cráter Jezero. Crédito: ESA

El ExoMars TGO también ha proporcionado una cantidad significativa de asistencia para el Perseverancia rover durante su aterrizaje, como servicios de retransmisión de datos. Vídeos de aterrizaje, así como imágenes y grabaciones de sonido, fueron capturados por instrumentos a bordo del rover Entrada, descenso y aterrizaje (EDL) vehículo. Estos fueron enviados de regreso a la Tierra con la ayuda de TGO, así como de la NASA. Orbitador de reconocimiento de Marte (MRO).

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El orbitador continuará brindando soporte de retransmisión de datos entre la Tierra y Marte para futuras misiones de superficie, particularmente la próxima misión ExoMars. Conocido como ExoMars 2022, esta misión se lanzará desde el Cosmódromo de Baikonur el 20 de septiembreº, 2022, y llegará al Planeta Rojo el 10 de junioº, 2023. Estará compuesto por el ruso Plataforma de superficie Kazachok y el Rosalind Franklin Vagabundo.

Mientras tanto, Trace Gas Orbiter continuará orbitando Marte y realizando sus propias operaciones científicas, enfocándose en analizar la atmósfera de Marte y buscar gases que señalen el camino hacia la vida pasada (o presente). Recientemente, el orbitador ha detectado rastros de gas de cloruro de hidrógeno salir de la atmósfera del planeta, lo que indica que esta sal existe en la superficie que lo hizo entrar en órbita.

En la Tierra, este proceso se ha observado con sales de cloruro de sodio, donde el agua salada se evapora de nuestros océanos y es empujada a la atmósfera superior por fuertes vientos. TGO también monitoreó el vapor de agua que salía de la atmósfera marciana y se escapaba al espacio. Juntos, estos descubrimientos proporcionaron nuevas pistas sobre el lugar de donde escapó la abundante agua superficial de la que Marte hace miles de millones de años.

Imagen orbital del cráter Jezero, mostrando su delta del río fósil. Crédito: NASA / JPL / JHUAPL / MSSS / BROWN UNIVERSITY

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Prudencia Febo

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