Deporte

Las eliminatorias de Japón y Corea del Sur destacan el creciente poder de Asia en el fútbol

Los surcoreanos llenaron las calles el sábado temprano, derramando lágrimas de alegría en las temperaturas bajo cero después de la última victoria de su país sobre Portugal para avanzar a los octavos de final de la Copa Mundial de fútbol.

Celebraron la emotiva entrevista posterior al partido del delantero Son Heung-min y comieron chocolates con la marca de Ghana para honrar la valiente actuación de la nación africana, cuyo resultado del partido aseguró el lugar de Corea del Sur en los octavos de final.

Alrededor de 8.000 simpatizantes se reunieron en la plaza Gwanghwamun en el centro de Seúl a pesar del frío invernal y el inicio de la medianoche.

Corea comenzó tercero de los cuatro equipos en el Grupo H y estuvo en peligro de regresar de Qatar cuando empató 1-1 con el poder ya clasificado Portugal hasta que Hwang Hee-chan de Wolverhampton Wanderers anotó en el tiempo de descuento para asegurar la victoria.

El equipo y los aficionados locales tuvieron que esperar 10 minutos angustiosos para que les dijeran que avanzarían cuando Uruguay venciera a Ghana, pero quedaron eliminados del torneo por diferencia de goles con Corea. Los vítores brotaron de los complejos de apartamentos y las calles de Corea del Sur.

La noche anterior, Japón estalló en aplausos y lágrimas tras la victoria de la selección nacional por 2-1 sobre España, con multitudes llenando las áreas de visualización pública en el frío de la mañana gritando de alegría al sorprender a otra potencia mundial del fútbol en la Copa del Mundo.

Japón, que también sorprendió a Alemania en su debut en Qatar, finalizó en lo más alto del Grupo E y alcanzó los octavos de final, etapa que ya se había perdido en tres ocasiones.

Se enfrentarán a los subcampeones de 2018, Croacia, por un lugar en los cuartos de final.

Equipos asiáticos en la Copa del Mundo

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Históricamente, la Copa Mundial de la FIFA ha sido un duopolio de Europa y América del Sur. Ningún equipo de fuera de estos dos continentes ha ganado el mayor galardón del fútbol. De hecho, en las 21 Copas Mundiales completadas hasta el momento, solo ha habido dos semifinalistas no europeos o sudamericanos: Estados Unidos en la Copa Mundial inaugural de 1930, que contó con solo 13 equipos, y Corea del Sur en apuros en su Copa Mundial. Copa del Mundo en casa en 2002.

De hecho, a los equipos asiáticos les fue particularmente mal en comparación con otros continentes fuera de los dos grandes. Aunque ninguna nación africana ha llegado a las semifinales, desde 1986 cada Copa del Mundo ha tenido al menos un equipo africano fuera de su grupo respectivo (con la excepción de 2018).

Asimismo, cada edición de la Copa del Mundo desde 1986 ha tenido al menos un equipo de América del Norte que llegó a los octavos de final.

En contraste, ningún equipo de Asia ha logrado salir de la fase de grupos en cinco de las nueve Copas del Mundo celebradas en el mismo período. En pocas palabras, los equipos asiáticos a menudo han superado incluso las expectativas más modestas puestas en ellos.

Jugadores asiáticos en el escenario más grande

  • Asia ha producido muchos menos jugadores que hayan jugado constantemente en las mejores ligas y equipos de fútbol de Europa. Solo en términos de reconocimiento de nombre, a los jugadores asiáticos les fue mucho peor que a sus contrapartes africanas o norteamericanas.
  • Eso no quiere decir que Asia no haya producido jugadores de primer nivel. Solo mirando las últimas dos décadas, ha habido algunos futbolistas asiáticos fantásticos. Considerar:
  • Ji-Sung Park de Corea del Sur fue uno de los jugadores más subestimados del legendario Manchester United de Alex Ferguson a mediados de la década de 2000.
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Copa del Mundo Corea-Japón 2002

Esta fue la primera Copa Mundial de la FIFA celebrada en suelo asiático. Hasta la fecha, ha sido la Copa del Mundo más exitosa para los equipos asiáticos. Ambos anfitriones, Japón y Corea del Sur, lograron salir del grupo, y Corea del Sur tuvo una carrera poco probable hacia las semifinales. Esta sigue siendo la mejor actuación de cualquier equipo fuera de Europa y Sudamérica en una Copa del Mundo.

Japón se clasificó invicto en un grupo formado por Bélgica, Rusia y Túnez. Lucharon hasta un cerrado empate contra un talentoso equipo de Bélgica y vencieron cómodamente a Rusia y Túnez. En los octavos de final, se enfrentaron a un equipo turco subestimado.

Desafortunadamente, concedieron un gol tempranero en el minuto 12 y una valiente defensa turca los detuvo hasta el final. Fue una dolorosa derrota para el equipo frente a su propia afición.

Llegaron a los octavos de final dos veces más, en 2010 y 2018, pero no lograron progresar en ambas ocasiones.

La historia de Corea del Sur en la Copa del Mundo de 2002 es parte de la tradición del torneo.

Tenían un equipo con solo dos jugadores que habían jugado fuera de Corea o Japón: Seol Ki-Hyeon, quien jugó para Anderlecht, Bélgica, y Ahn Jung-hwan, quien jugó para Perugia, Italia. No había superestrellas del fútbol en este equipo. Sin embargo, el ex jugador holandés y entrenador de Corea del Sur, Guus Hiddink, dio forma al equipo para que se convirtiera él mismo en la estrella.

¿Por qué no hay repeticiones de la actuación de 2002?

2002 sigue siendo el pináculo del fútbol asiático en el escenario mundial. Desde entonces, los equipos no han tenido consistencia ni han alcanzado las alturas de ese equipo de Corea del Sur. Algunos factores diferentes se pueden ver detrás de esto.

En primer lugar, la asignación de plazas para la Copa del Mundo se realiza por Confederación. Cada Confederación tiene una cierta cantidad de tragamonedas garantizadas y algunas tragamonedas para las que tienen juegos intercontinentales.

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La asignación de plazas para la Copa del Mundo es un tema político importante en el fútbol mundial, y Europa se lleva la parte del león. Asia tiene actualmente entre cuatro y cinco plazas para los 45 equipos que participan en las eliminatorias. En comparación, Europa recibe 13 plazas para 55 equipos clasificados.

El argumento a favor de este sistema es que Europa tiene mejores equipos y necesita más lugares para garantizar el nivel de fútbol en la Copa del Mundo. Sin embargo, este sistema también asegura que los equipos asiáticos nunca terminen jugando demasiado contra una mejor competencia y, por lo tanto, no crezcan tanto como puedan.

Para abordar este problema, la Copa del Mundo de 2026 contará con 40 equipos, aumentando la cantidad de equipos que pueden clasificarse desde fuera de Europa.

En segundo lugar, la comercialización y posterior profesionalización del fútbol ha creado brechas más grandes entre la calidad de los equipos en Europa y el resto del mundo. Incluso los mejores jugadores de Sudamérica juegan en Europa. La infraestructura y el desarrollo de los jugadores son mejores en las principales ligas europeas.

Las ligas asiáticas y la infraestructura de desarrollo de jugadores no son de esta calidad, y las redes de exploración de jugadores de los clubes europeos no tienen una presencia lo suficientemente grande en el continente. Esto pone en desventaja a los jugadores asiáticos en comparación con sus homólogos de otros continentes.

Qatar 2022 comenzó muy bien para los equipos asiáticos. Se ven confiados y competentes en el escenario más grande. Queda por ver si la segunda Copa del Mundo en Asia será tan exitosa para el fútbol asiático como la primera.

Julián Tejera

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