Ciencias

Las corrientes del océano Atlántico se debilitan, casi al borde del colapso, según un estudio

Imagínese un mundo donde América del Norte está bloqueada por la nieve. Las tormentas invernales asolan Europa mientras Australia hornea en una sequía permanente. Esta no es solo la trama de la desastrosa película de 2004 de Roland Emmerich “El día después de mañana. “También es lo que podría suceder si una red crucial de corrientes en el oceano Atlantico fueron cerrados.

Desafortunadamente, investigación publicada El 5 de agosto de 2021 en Nature Climate Change sugiere que estas corrientes se están debilitando debido al cambio climático provocado por el hombre. Y si no se hace nada para evitarlo, pueden colapsar por completo.

el pulso del océano

O Circulación inversora meridional atlántica, o AMOC, juega un papel fundamental en la regulación de la temperatura del océano. Está formado por una red de corrientes que se ramifican a través del Océano Atlántico como venas y arterias; algunos científicos lo comparan con el pulso del océano.

EL AMOC funciona como una cinta transportadora que gira perpetuamente. A medida que el agua se calienta en los trópicos, “sube” o sube a la superficie, volviéndose más flotante y menos salada. Este pozo de calor se desplaza hacia el norte hacia las regiones polares, donde se enfría, volviéndose más denso y salado, antes de volver a hundirse. Luego, el agua fría y densa se lleva de regreso a los trópicos para reiniciar el ciclo.

“El ingrediente crucial es un circuito de retroalimentación positiva”, dice Niklas Boers, investigador del Instituto de Potsdam para la Investigación del Impacto Climático en Alemania. La densidad del agua salada mantiene el AMOC en movimiento. Sin embargo, “también significa que cuando se agregan grandes cantidades de agua dulce al Atlántico norte”, dice Boers, “la retroalimentación positiva puede colapsar”.

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Este evento se conoce como “punto de inflexión, “una especie de umbral ecológico que, una vez cruzado, puede tardar siglos o incluso milenios en estabilizarse. Y la evidencia sugiere que el punto de inflexión se acerca. Informe 2019, el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC) consideró que el AMOC es “muy probable” que continúe debilitándose bajo el cambio climático.

El AMOC Run Amok

Entonces, ¿cómo sería un mundo con un AMOC colapsado?

Cómo ha estado “activo” AMOC a lo largo de la historia humana registrada, es difícil decirlo con certeza. Pero el pasado antiguo de la Tierra ofrece algunas pistas.

La última vez que AMOC cerró fue durante un período conocido como Dryas más joven, hace unos 14.500 años. La última edad de hielo estaba llegando a su fin; a medida que aumentaban las temperaturas, Deshielo glacial masivo de la masa terrestre de América del Norte. inundó el Atlántico, interrumpiendo el flujo de las corrientes oceánicas. Entonces sucedió algo extraño: sin una corriente que transportara las aguas tropicales a latitudes más altas, la tendencia al calentamiento del Polo Norte se invirtió. El hemisferio norte se sumergió en condiciones casi glaciales durante los siguientes 3.000 años.

Si eso vuelve a ocurrir, dice Boers, “veremos temperaturas mucho más suaves en el norte de Europa”. Algunas regiones pueden enfriarse hasta 14 grados Fahrenheit (8 grados Celsius). A diferencia del período Dryas más joven, parte de esta congelación puede compensarse con las tendencias del calentamiento global; sin embargo, el colapso de AMOC más un planeta más cálido inundaría permanentemente algunas ciudades a lo largo de la costa este de los Estados Unidos.

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Por el contrario, el hemisferio sur experimentaría un calentamiento aún mayor, especialmente alrededor de la Antártida. Muchas partes de Europa también sufrieron fuertes inundaciones y tormentas invernales. “Para África Occidental”, dijo Boers, “se ha sugerido que un colapso de la AMOC podría conducir a condiciones de sequía permanente”.

Entonces, con eso en mente, ¿qué tan cerca estamos de “El día después de mañana”?

¿Una película de desastres de la vida real?

En teoría, el AMOC podría cerrarse por otra afluencia masiva de agua dulce de un glaciar derretido del tamaño de, digamos, Groenlandia. Y el tasa de derretimiento glacial acelerada en esa región hace que esta posibilidad sea alarmante, por decir lo mínimo.

Dicho esto, los efectos no serían tan inmediato o fuerte cómo retratan las películas de desastres. Muchos modelos climáticos integrales no predicen un cierre completo del AMOC por otro 250-300 años bajo las emisiones actuales, aunque predicen una montón de consecuencias negativas mientras las corrientes se deslizan lentamente hacia el colapso.

La catástrofe climática es un problema latente, pero tiene una solución clara. “Evite la emisión de gases de efecto invernadero”, dice Boers. Vivimos en un punto crítico de la historia de la Tierra donde nuestra especie se enfrenta a una elección: podemos ser el héroe de la película o el desastre.

Prudencia Febo

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