Ciencias

Estudio: los rovers de la NASA en Marte encontraron óxidos de manganeso en rocas Gale

Cuando los rovers de Marte de la NASA encontraron óxidos de manganeso en las rocas de los cráteres Gale y Endeavour de Marte en 2014, el descubrimiento llevó a algunos científicos a sugerir que el planeta rojo podría haber tenido más oxígeno en su atmósfera hace miles de millones de años. Los minerales probablemente requirieron abundante agua y condiciones fuertemente oxidantes para formarse, dijeron los científicos. Usando las lecciones aprendidas del registro geológico de la Tierra, los científicos concluyeron que la presencia de óxidos de manganeso indica que Marte experimentó aumentos periódicos en el oxígeno atmosférico en el pasado, antes de caer a los bajos niveles actuales.

Pero un nuevo estudio experimental de la Universidad de Washington en St. Louis derriba este punto de vista. Los científicos han descubierto que, en condiciones similares a las de Marte, los óxidos de manganeso se pueden formar fácilmente sin oxígeno atmosférico. Usando modelos cinéticos, los científicos también demostraron que la oxidación del manganeso no es posible en la atmósfera rica en dióxido de carbono que se esperaba en el antiguo Marte.

«El vínculo entre los óxidos de manganeso y el oxígeno adolece de una serie de problemas geoquímicos fundamentales», dijo Jeffrey Catalano, profesor de ciencias terrestres y planetarias en Arts & Sciences y autor correspondiente del estudio publicado el 22 de diciembre en Nature Geoscience. Catalano es miembro de la facultad en el Centro McDonnell para las Ciencias Espaciales. El primer autor del estudio es Kaushik Mitra, ahora investigador asociado postdoctoral en la Universidad de Stony Brook, quien completó este trabajo como parte de su investigación de posgrado en la Universidad de Washington.

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Marte es un planeta rico en los elementos halógenos cloro y bromo en comparación con la Tierra. «Los halógenos ocurren en Marte en formas diferentes a las de la Tierra, y en cantidades mucho mayores, y planteamos la hipótesis de que serían importantes para el destino del manganeso», dijo Catalano. Catalano y Mitra realizaron experimentos de laboratorio utilizando clorato y bromato, las formas dominantes de estos elementos en Marte, para oxidar el manganeso en muestras de agua que hicieron para replicar fluidos en la superficie de Marte en el pasado antiguo.

«Nos inspiramos en las reacciones observadas durante la cloración del agua potable», dijo Catalano. «Comprender otros planetas a veces requiere que apliquemos el conocimiento adquirido en campos aparentemente no relacionados de la ciencia y la ingeniería». Los científicos han descubierto que los halógenos convierten el manganeso disuelto en agua en minerales de óxido de manganeso miles o millones de veces más rápido que el oxígeno. Además, bajo las condiciones de acidez débil que los científicos creen que se encontraron en la superficie de Marte primitivo, el bromato produce minerales de óxido de manganeso más rápido que cualquier otro oxidante disponible. Bajo muchas de estas condiciones, el oxígeno es completamente incapaz de formar óxidos de manganeso.

«La oxidación no requiere la participación de oxígeno por definición», dijo Mitra. «Previamente propusimos oxidantes viables en Marte, además del oxígeno o mediante fotooxidación UV, que ayudan a explicar por qué el planeta rojo es rojo. En el caso del manganeso, simplemente no teníamos una alternativa viable al oxígeno que pudiera explicar los óxidos de manganeso hasta ahora». Los nuevos resultados cambian las interpretaciones fundamentales de la habitabilidad de Marte primitivo, que es un importante impulsor de la investigación en curso de la NASA y la Agencia Espacial Europea.

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Pero solo porque probablemente no hubo oxígeno atmosférico en el pasado, no hay una razón particular para creer que no hubo vida, dijeron los científicos. “Hay varias formas de vida en la Tierra que no necesitan oxígeno para sobrevivir”, dijo Mitra. «No creo que esto sea un ‘contratiempo’ para la habitabilidad, solo que las formas de vida basadas en el oxígeno probablemente no existieron».

Los organismos extremófilos que pueden sobrevivir en un entorno rico en halógenos, como los organismos unicelulares amantes de la sal y las bacterias que prosperan en el Gran Lago Salado y el Mar Muerto en la Tierra, también podrían prosperar en Marte. «Necesitamos más experimentos realizados bajo diversas condiciones geoquímicas que sean más relevantes para planetas específicos como Marte, Venus y ‘mundos oceánicos’ como Europa y Encelado, para tener una comprensión correcta y completa de los entornos geoquímicos y geológicos de estos cuerpos planetarios. .» , dijo Mitra. «Cada planeta es único por derecho propio, y no podemos extrapolar las observaciones realizadas en un planeta para comprender exactamente un planeta diferente». (Y YO)

(Esta historia no ha sido editada por el equipo de Devdiscourse y se genera automáticamente a partir de un feed sindicado).

Prudencia Febo

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