Ciencias

Esto es lo que les sucede a las naves espaciales cuando vuelven a entrar en la atmósfera terrestre.

Cuando una de las naves de reabastecimiento de combustible ruso Progress se desconecta de la Estación Espacial Internacional, el tiempo lo es todo. Progress necesita encender sus motores en el momento adecuado para instigar la quema en órbita de modo que la nave entre a la atmósfera en el lugar correcto, de modo que su reentrada destructiva tenga lugar sobre el Océano Pacífico. De esta manera, cualquier fragmento y fragmento de supervivencia potencial que pueda llegar a la Tierra llegará a la distancia de cualquier masa terrestre, que alberga personas, edificios y otras cosas que no queremos destruir.

La semana pasada, el momento para el carguero Progress MS-15 fue el correcto para que los astronautas / cosmonautas a bordo de la ISS pudieran ver el barco mientras se rompía y quemaba en la atmósfera terrestre. El astronauta de JAXA, Soichi Noguchi, compartió la visión en las redes sociales.

“¡Adiós, Progress 76P MS-15! # La nave espacial rusa de carga se desconectó de #ISS y se quemó con éxito ”, tuiteó Noguchi, compartiendo una foto de la muerte de Progress.

Los buques de carga Progress sin tripulación han estado volando desde 1978, apoyando estaciones espaciales de la era soviética anterior, como Salyut 6, Salyut 7 y Mir. Han llevado suministros a la ISS desde el inicio de las operaciones.

Pero ahora, hay varias naves de reabastecimiento de combustible automatizadas y robóticas diferentes para la estación espacial: el Vehículo de Transferencia Automatizada (ATV) de la Agencia Espacial Europea, el buque de reabastecimiento HTV JAXA (Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón), el buque de carga Cygnus de Northgnop Grumman (anteriormente Orbital ATK ) y Cargo Dragon de SpaceX.

El buque de carga ISS Progress 60 se ve a solo minutos del acoplamiento de la Estación Espacial Internacional el 5 de julio de 2015. Crédito: NASA TV

Estos barcos traen suministros como alimentos, agua, repuestos / repuestos y experimentos para la tripulación, así como propulsores y oxígeno. Una vez que todo está descargado, los barcos como Progress se convierten en un bote de basura, un lugar para almacenar basura y otros artículos innecesarios. Los barcos están atracados en la ISS durante aproximadamente 6 meses y, después de cargarse con basura y desechos, la escotilla del vehículo se cierra y Progress se desenreda de la estación. Luego, comienzan los procedimientos de reingreso.

Progress está diseñado para arder en la atmósfera, pero no todo es completamente combustible. En un nota de prensa, Roscosmos Dijo que los componentes no combustibles de la nave espacial aterrizan y se hunden en una “región no navegable del Pacífico Sur. El área estimada de caída de fragmentos está aproximadamente a 1.680 km al este de Wellington (Nueva Zelanda). Roscosmos ha completado todos los procedimientos necesarios para señalar esta área como temporalmente peligrosa para la navegación marítima y los vuelos aéreos. «

En esta imagen del 23 de octubre de 2016, el brazo robótico Canadarm2 de la Estación Espacial Internacional captura la nave de carga Orbital ATK Cygnus en su sexta misión a la estación. Créditos: NASA

Pero además de los cargueros que regresan de la EEI, otros objetos hechos por el hombre mueren con regularidad por arañazos y quemaduras en la atmósfera terrestre. Cosas como viejos satélites inactivos, etapas de cohetes y otros equipos desechados, así como piezas más pequeñas de desechos espaciales, como fragmentos de vehículos que explotaron o chocaron e incluso pequeñas piezas de pintura que salieron de vehículos espaciales.

Todos estos elementos, grandes y pequeños, son rastreados por radar por Red de vigilancia espacial (SSN), que supervisa sensores ópticos y de radar en varios lugares del mundo. Existe el Centro de Operaciones Espaciales Combinadas Conjuntas (CSpOC) en la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg, parte del Comando Estratégico de EE. UU. Y E.Equipo SA Space Debris. Detectan, rastrean e identifican todos los objetos en la órbita de la Tierra, así como monitorean la Estación Espacial Internacional (ISS) y otros satélites de la NASA en busca de colisiones.

Objetos rastreables en órbita terrestre baja. Crédito de la imagen: ESA

Curiosamente, en promedio, aproximadamente un satélite vuelve a la Tierra cada semana. La mayoría son entradas no controladas y son una especie de basurero sobre el que pueden caer las piezas supervivientes. Pero estas reentradas de fuego rara vez se ven, principalmente porque la Tierra es un lugar grande, en su mayor parte cubierto por agua, y gran parte de lo que cae termina en los océanos. Otra cosa es que la mayoría de nosotros no miramos el cielo nocturno con tanta frecuencia.

La nave espacial Hayabusa se quemó al volver a entrar en la atmósfera terrestre, pero la cápsula que contenía las muestras sobrevivió.  La pieza brillante en el frente inferior del flujo de desechos es la cápsula de muestra.  Imagen: NASA Ames, dominio público
La nave espacial Hayabusa se quemó al volver a entrar en la atmósfera terrestre en 2010, pero la cápsula que contenía las muestras sobrevivió. La pieza brillante en el frente inferior del flujo de desechos es la cápsula de muestra. Imagen: NASA Ames.

Pero estas reentradas a veces se ven, a veces por cámaras de videovigilancia o dashcams. Si el satélite o la pieza de cohete antiguo es lo suficientemente grande, se puede ver que las piezas se aflojan cuando el vehículo vuelve a entrar en una capa sobrecalentada de plasma brillante. El proceso de ablación comienza alrededor de una altura de 100 km y generalmente se completa cuando el objeto desciende unos 20 km. (Aquí hay información adicional sobre los desechos espaciales).

Por supuesto, los objetos «naturales» también caen en nuestra atmósfera, rocas espaciales que varían en tamaño desde granos de polvo hasta pequeños asteroides. A menudo, si ves algo bistec en el cielo nocturno, es difícil distinguir entre un meteoro y un trozo de basura espacial que se desintegra.

¿Alguna vez has visto algo grande romperse y caer al cielo? Nuestra propia David Dickinson a menudo informa en su cuenta de Twitter sobre el reingreso a objetos espaciales y posibles avistamientos.así como astrónomo Jonathan McDowell, que rastrea e informa sobre la reinserción de objetos en Twitter.

Por supuesto, para la nave espacial que NO queremos desintegrar en la atmósfera, como una nave espacial tripulada, hay escudos térmicos para protegerlos. Pero esa es otra historia para otro día.

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Prudencia Febo

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